La NASA sta scommettendo su un sistema ferroviario lunare e sul transito di merci su Marte

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Perchè importa: La NASA sta finanziando progetti che sembrano uscire direttamente dalla letteratura di fantascienza. Anche John Nelson, un rappresentante dell’agenzia spaziale, lo riconosce, definendoli “concetti di tipo fantascientifico”. Sebbene non vi sia alcuna garanzia che si materializzeranno, è possibile che un giorno alcuni diventino parte di una missione aerospaziale.

Un sistema ferroviario lunare. Un telescopio fluido. Un sistema di transito per spostare esseri umani e merci su Marte. Questi sono tra i progetti per i quali il programma Innovative Advanced Concepts (NIAC) della NASA sta accantonando i fondi per continuare la ricerca. Ci sono sei progetti in totale, ciascuno dei quali ha completato la fase iniziale del NIAC. Avanzando ora nella Fase II, questi studi concettuali riceveranno fino a 600.000 dollari per continuare il loro lavoro nei prossimi due anni.

Tuttavia, non aspettarti di vederli materializzarsi presto. Sono ancora in fase esplorativa e non vi è alcuna garanzia che si realizzino. tuttavia, stanno progredendo lungo il percorso necessario per essere presi in considerazione per una futura missione aerospaziale se avanzano alla fase finale del NIAC.

“I nostri colleghi del NIAC non smettono mai di stupire e ispirare, e questo corso offre sicuramente alla NASA molto su cui riflettere in termini di ciò che è possibile fare in futuro”, ha affermato John Nelson, dirigente del programma NIAC presso la sede della NASA a Washington.

Un requisito fondamentale per far progredire la ricerca spaziale è lo sviluppo di telescopi sempre più grandi. Sfortunatamente, secondo Edward Balaban della NASA, portare le attuali tecnologie dei telescopi spaziali a dimensioni di apertura superiori a 10 metri non sembra economicamente fattibile. “Pertanto, c’è bisogno di soluzioni economicamente vantaggiose per portare i telescopi spaziali a dimensioni più grandi”.

Il progetto FLUTE presenta una potenziale soluzione, che mira a creare osservatori spaziali con grande apertura o specchi primari liquidi non segmentati. Tali specchi si formerebbero nello spazio utilizzando la modellazione fluidica in microgravità, spiega Balaban. Questo concetto è già stato dimostrato in ambienti di laboratorio con galleggiamento neutro, durante voli parabolici in microgravità e a bordo della Stazione Spaziale Internazionale.

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Un altro dei progetti della NASA è il razzo al plasma pulsato. In poche parole, attualmente non esiste una tecnologia in grado di spostare in modo efficiente e rapido esseri umani e merci attraverso le vaste distanze dello spazio. Un sistema di propulsione in grado di generare un’elevata spinta con un elevato impulso specifico potrebbe svolgere questo compito, ma come appena accennato non esiste una tecnologia del genere.

Howe Industries sta attualmente sviluppando un sistema di propulsione in grado di generare fino a 100.000 N di spinta con un impulso specifico (Isp) di 5.000 secondi, secondo Brianna Clements di Howe. “Le prestazioni eccezionali del PPR, che combina un Isp elevato e un’elevata spinta, hanno il potenziale per rivoluzionare l’esplorazione spaziale”, scrive, sottolineando che il sistema consente di completare le missioni con equipaggio su Marte in soli due mesi.

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La NASA mira anche a costruire il primo sistema ferroviario lunare per facilitare il trasporto del carico utile sulla Luna, come delineato da Ethan Schaler del NASA Jet Propulsion Laboratory. Soprannominato FLOAT in breve, il sistema utilizzerebbe robot magnetici non alimentati che levitano su una pista di pellicola flessibile a tre strati utilizzando la levitazione diamagnetica. Ciò include uno strato di circuito flessibile che genera spinta elettromagnetica per spingere i robot lungo i binari, insieme a uno strato di pannello solare a film sottile opzionale che genera energia per la base quando esposto alla luce solare.

La NASA ripone grandi speranze in questo progetto, considerando un sistema di trasporto di questo tipo fondamentale per le operazioni quotidiane di una base lunare sostenibile prevista per gli anni ’30 del 2030, come delineato nel piano Moon to Mars della NASA e nei concetti di missione come Robotic Lunar Surface Operations 2, osserva Schaler .

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