La prossima pandemia? Influenza aviaria, una pandemia silenziosa che sta decimando gli animali

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Mi riferisco al ceppo altamente patogeno dell’influenza aviaria H5N1 (HPAI H5N1) che ha ucciso milioni di uccelli e un numero imprecisato di mammiferi, soprattutto negli ultimi tre anni.

[Un article de The Conversation écrit par Diana Bell, Professeur de biologie de la conservation, Université d’East Anglia].

Questo ceppo è apparso nelle oche domestiche in Cina nel 1997 e si è diffuso rapidamente agli esseri umani nel sud-est asiatico, con un tasso di mortalità compreso tra il 40 e il 50%. Il mio gruppo di ricerca è entrato in contatto per la prima volta con il virus nel 2005, quando ha causato la morte degli zibetti delle palme di Owston, un mammifero in via di estinzione, che faceva parte di un programma di riproduzione in cattività nel Parco nazionale di Cuc Phuong, in Vietnam.

Non è noto come questi animali abbiano contratto l’influenza aviaria. La loro dieta consiste principalmente di lombrichi, quindi non sono stati infettati mangiando pollame malato, come è successo alle tigri in cattività nella regione.

Questa scoperta ci ha spinto a raccogliere tutti i casi confermati di morte per influenza aviaria per valutare l’entità del pericolo che questo virus potrebbe rappresentare per la fauna selvatica.

Ecco come un virus recentemente rilevato negli allevamenti di pollame cinesi è arrivato a minacciare una parte significativa della biodiversità mondiale.

Il virus H5N1 è apparso in un allevamento di pollame cinese nel 1997. CamaleontiOcchio/Shutterstock

I primi segnali

Fino al dicembre 2005, la maggior parte delle infezioni confermate era stata riscontrata in alcuni zoo e rifugi in Tailandia e Cambogia. Il nostro studio del 2006 ha dimostrato che quasi la metà (48%) dei diversi gruppi di uccelli (o “ordini”, a seconda dei tassonomi) includeva una specie che aveva riportato morti per influenza aviaria. Questi 13 ordini rappresentano l’84% di tutte le specie di uccelli.

Vent’anni fa abbiamo stimato che i ceppi circolanti dell’H5N1 fossero probabilmente altamente patogeni per tutti gli ordini di uccelli. Abbiamo anche osservato che l’elenco delle specie confermate infette includeva specie minacciate a livello globale e che habitat importanti, come il delta del Mekong in Vietnam, si trovano vicino a siti di focolai nel pollame.

I mammiferi che sono stati esposti all’influenza aviaria nei primi anni 2000 includono primati, roditori, maiali e conigli. Sono morti i grandi carnivori come le tigri del Bengala e i leopardi nebulosi, così come i gatti domestici.

Gli animali dello zoo che mangiavano pollame infetto furono tra le prime vittime dell’influenza aviaria.

Il nostro articolo del 2006 ha mostrato la facilità con cui questo virus attraversa la barriera delle specie e ha suggerito che un giorno potrebbe rappresentare una minaccia pandemica per la biodiversità globale.

Sfortunatamente, avevamo ragione.

Influenza aviaria: una malattia in espansione

Quasi vent’anni dopo, l’influenza aviaria sta uccidendo specie dall’Alto Artico alla Penisola Antartica.

Negli ultimi anni, l’influenza aviaria si è diffusa rapidamente in Europa e si è infiltrata nel Nord e nel Sud America, causando la morte di milioni di pollame e di varie specie di uccelli e mammiferi. Secondo un recente articolo, 26 paesi hanno segnalato la morte di mammiferi di almeno 48 specie diverse a causa del virus dal 2020, anno in cui il numero di infezioni è aumentato l’ultima volta.

Leoni marini uccisi dall’influenza aviaria in Cile, aprile 2023. Negli ultimi anni, il virus si è diffuso rapidamente in Europa e si è infiltrato nel Nord e nel Sud America. (Patricio Banda/EPA-EFE)

Anche l’oceano non è sicuro. Dal 2020, 13 specie di mammiferi acquatici sono state colpite, tra cui leoni marini, focene e delfini, alcuni dei quali stanno morendo a migliaia in Sud America. È ora confermato che sono colpiti anche un gran numero di mammiferi spazzini e predatori che vivono sulla terraferma, come puma, lince e orsi bruni, neri e polari.

Il solo Regno Unito ha perso più del 75% dei suoi grandi Stercorari e ha registrato un calo del 25% delle sue sule. Anche il recente declino delle sterne sandwich (35%) e delle sterne comuni (42%) è in gran parte causato dal virus.

Un uccellino bianco e nero sofferente sulla riva
Un urio muore di influenza aviaria nel Berwickshire, in Inghilterra. Giugno 2022. (Roy Waller/Alamy Live News)

Gli scienziati non sono ancora riusciti a sequenziare completamente il virus in tutte le specie colpite. La ricerca e il monitoraggio costante potrebbero dirci quanto bene può adattarsi e se può diffondersi ad altre specie. Sappiamo che infetta già gli esseri umani: con alcune mutazioni genetiche potrebbe diventare più contagioso.

All’incrocio

Dall’1ehm Dal gennaio 2003 al 21 dicembre 2023, sono stati segnalati 882 casi di infezione umana da virus H5N1 in 23 paesi, di cui 461 (52%) sono stati fatali.

Più della metà dei decessi si è verificata in Vietnam, Cina, Cambogia e Laos. Le infezioni trasmesse dal pollame all’uomo sono state registrate per la prima volta in Cambogia nel dicembre 2003. Casi sporadici sono stati segnalati fino al 2014, poi c’è stata una interruzione fino al 2023, quando si sono verificati 41 decessi per 64 casi. Il sottotipo H5N1 è stato rilevato nel pollame in Cambogia dal 2014.

All’inizio degli anni 2000, il virus circolante H5N1 aveva un alto tasso di mortalità negli esseri umani. È quindi preoccupante che le persone muoiano nuovamente dopo essere entrate in contatto con il pollame.

Una persona che indossa una maschera e una tuta spruzza le superfici in una zona umida costiera
Un funzionario della quarantena disinfetta un’area di svernamento per gli uccelli migratori a Jeju, in Corea del Sud. Febbraio 2024. (EPA-EFE/Yonhap)

I sottotipi H5 dell’influenza aviaria non sono gli unici a preoccupare l’uomo. Il virus H10N1 è stato originariamente isolato dagli uccelli selvatici della Corea del Sud. La sua presenza è stata segnalata in campioni provenienti da Cina e Mongolia.

Ricerche recenti hanno dimostrato che questi sottotipi di virus sono patogeni nei topi di laboratorio e nei furetti e potrebbero infettare gli esseri umani. La prima persona infettata dal virus H10N5 è morta in Cina il 27 gennaio 2024, ma aveva anche l’influenza stagionale (H3N2). Era stata in contatto con pollame vivo risultato positivo al virus H10N5.

Negli ultimi tre anni le specie a rischio di estinzione sono morte a causa dell’influenza aviaria. È stato appena confermato che il virus ha mietuto le sue prime vittime nella penisola antartica tra i grandi Stercorari, rappresentando una minaccia imminente per le colonie di pinguini le cui uova e pulcini vengono mangiati dai grandi Stercorari. Il virus ha già ucciso i pinguini di Humboldt in Cile.

Una colonia di pinguini
Le colonie di pinguini sono già minacciate dai cambiamenti climatici. (AndreAnita/Shutterstock)

Come possiamo arginare questo tsunami di H5N1 e di altre influenze aviarie? È necessario rivedere completamente la produzione di pollame a livello globale e rendere le aziende agricole autosufficienti nell’allevamento di uova e pulcini invece di esportarli. Inoltre, occorre fermare la tendenza verso mega allevamenti di oltre un milione di uccelli.

Per evitare le peggiori conseguenze di questo virus, dobbiamo guardare alla sua fonte primaria: l’incubatrice che è l’allevamento intensivo di pollame.La conversazione

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