Gli incendi boschivi estremi sono raddoppiati in 20 anni

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Solo poche sagome si squarciano nel cuore delle volute di fumo impenetrabili. Con gli elmetti ricoperti di fuliggine, 1.150 vigili del fuoco combattono giorno e notte il più grande incendio che la California abbia mai subito quest’anno. Inarrestabili da metà giugno, le fiamme hanno ridotto in cenere più di 6.000 ettari di boschi e prati. E questo fuoco, battezzato “ Dopo l’incendio »suona già come il preludio ad una stagione ad alto rischio.

Incendi boschivi qualificati come “ sempre più pericoloso » potrebbe sembrare ovvio. Tuttavia, fino ad ora, non esistevano prove statistiche che lo dimostrassero. Il 24 giugno, tre scienziati dell’Università della Tasmania (Australia) hanno pubblicato il loro lavoro sulla rivista Ecologia ed evoluzione della natura. In due decenni, gli incendi estremi sono più che raddoppiati, secondo l’analisi dei dati satellitari della NASA.

Nello specifico, tra gennaio 2003 e novembre 2023, la frequenza degli incendi energeticamente estremi è aumentata di 120 %. E l’evoluzione della loro grandezza segue la stessa curva: “ Selezionando i venti eventi più estremi di ogni anno, vediamo che anche il potere radiativo del fuoco è stato moltiplicato per 2,3 »dettagliare gli autori.

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Sembra che anche queste tendenze stiano accelerando nel tempo. I sei anni più estremi, in termini di frequenza e magnitudo, si sono verificati tutti a partire dal 2017. Entrato negli annali per aver raggiunto il triste record della temperatura planetaria più alta, il 2023 può aggiungersi alla lista degli incendi boschivi di maggiore intensità mai registrati.

Al di là delle cifre, Calum Cunningham, Grant Williamson e David Bowman sottolineano le ripercussioni distruttive dei 2.913 incendi estremi studiati. In Australia, gli incendi boschivi estivi del 2019 e 2020, “ ha rilasciato quantità straordinarie di emissioni di carbonio e fumi, uccidendo 2,8 milioni di vertebrati e bruciando l’intera area geografica di 116 specie di piante ».

Alla devastazione degli ecosistemi si aggiungono vittime umane e danni materiali. Nel 2015, gli incendi in Indonesia hanno coperto di smog le città densamente popolate del sud-est asiatico: “ Ciò ha portato a quasi 100.000 ulteriori morti per problemi respiratori legati al fumo e perdite economiche stimate in 16 miliardi di dollari. »

Il peso sproporzionato dell’Africa

L’aumento della frequenza e dell’intensità degli incendi estremi è arrivato quasi a scomparire dai radar. Per una buona ragione, un gran numero di studi hanno dimostrato una riduzione della superficie complessiva delle aree bruciate sulla Terra nel corso del tempo XXIe secolo. “ Ciò ha portato i commentatori politici a mettere in discussione la realtà del peggioramento di questi disastri »notano i ricercatori.

Da dove deriva allora questa apparente contraddizione? ? In Africa, una pratica agricola chiamata “ coltivazione taglia e brucia » consiste in particolare nel concimare il terreno incendiandolo. Appiccati volontariamente e controllati, questi incendi conferiscono al continente un peso sproporzionato (67 %) nella superficie planetaria bruciata, e quindi distorcere i calcoli, soffocando la quantità e l’evoluzione degli incendi boschivi estremi.

Per aggirare questo miraggio, Calum Cunningham e i suoi colleghi hanno diviso le loro analisi per biomi. In altre parole, aree geografiche omogenee soggette ad un clima specifico. Risultato ? Le foreste temperate di conifere, in particolare nell’Ovest americano, così come la taiga e le foreste boreali del Nord America e della Russia, sono in gran parte responsabili dell’aumento degli incendi estremi su scala globale. La frequenza degli eventi estremi in questi due biomi è aumentata rispettivamente di 11,1 e 7,3 in due decenni.

Un incendio boschivo nella riserva naturale Yugansky, in Russia, nel 2012.
Wikimedia Commons/CC DISUO 2.0/Tatiana Bulyonkova

Al contrario, per le foreste e la macchia mediterranea, i deserti e la macchia arida, i prati tropicali e subtropicali e le savane, le curve non mostrano un aumento così esponenziale. Alcuni ristagnano, altri si evolvono o diminuiscono leggermente. “ Nessuna tendenza significativa è apparsa in altri biomi »conferma lo studio.

Dall’Amazzonia all’Australia, passando per Canada, Cile, Portogallo, Indonesia, Siberia e persino l’ovest degli Stati Uniti, stagioni di incendi distruttivi colpiscono tutti e quattro gli angoli del globo. Di tutti i continenti, solo l’Antartide gli sfugge. Il Neartico – un’area geografica che copre gran parte del Nord America e della Groenlandia – e l’Oceania sono le regioni più colpite.

Tra i meccanismi che contribuiscono alla moltiplicazione di questi fenomeni estremi, gli accademici citano l’aumento dell’aridità delle foreste, associato ai cambiamenti climatici. “ [Celle-ci] hanno rappresentato oltre la metà dell’aumento dell’entità degli incendi negli Stati Uniti occidentali tra il 1979 e il 2015. » E, aggiungono gli autori, tendenze simili sono state osservate nell’Australia sud-orientale. Di fronte a questa eccitazione, il trio scientifico chiede “ adattarsi a questo clima favorevole agli eventi estremi ».

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