Gli alimenti ultra-processati possono creare dipendenza quanto il tabacco

Gli alimenti ultra-processati possono creare dipendenza quanto il tabacco
Gli alimenti ultra-processati possono creare dipendenza quanto il tabacco
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Chi non ha mai avuto la sensazione di divorare un sacchetto di patatine o di mangiare più M&M’s del previsto? Sempre più studi empirici tendono a dimostrare che questo fenomeno non è il risultato di una mancanza di forza di volontà, ma che potrebbe essere dovuto ad una dipendenza da cibi ultra-processati.

Gli alimenti ultra-processati possono renderci dipendenti perché innescano voglie, acquisti compulsivi e altre caratteristiche associate ai disturbi legati all’uso di tabacco o alcol. Oltre il 20% degli adulti e il 15% dei bambini e degli adolescenti mostrano segni di dipendenza da alimenti ultraprocessati.

Gli alimenti ultra-processati vengono prodotti in fabbriche su scala industriale, non nella cucina domestica. Contengono ingredienti modificati e combinati per aumentarne il contenuto di grassi, zuccheri e/o sale. Secondo Evan Forman, professore di psicologia e neuroscienze alla Drexel University di Filadelfia che ha studiato la dipendenza da cibo, questi prodotti contengono anche molti aromi e additivi che li rendono così attraenti che non è possibile resistere.

Questi alimenti includono snack, cereali, la maggior parte dei fast food, pane, pasticcini e dessert prodotti in serie, pesce ricostituito e prodotti a base di carne come salsicce, hot dog e bastoncini di pesce, bibite, gelati e caramelle, nonché molti altri prodotti confezionati si trovano nelle corsie centrali dei supermercati. Si stima che questi alimenti costituiscano poco più del 30% del cibo consumato in Francia.

“Penso che non ci rendiamo conto che la maggior parte delle volte non decidiamo cosa mangiare”, afferma Evan Forman. “Questi alimenti attivano il sistema di ricompensa del nostro cervello in modo troppo potente. »

Quando numerosi esperti internazionali si sono riuniti a metà maggio per la Conferenza internazionale di consenso sulle dipendenze alimentari a Londra, hanno trovato “prove sufficienti” che si può diventare dipendenti da alimenti ultra-processati e che ciò può verificarsi con o senza disturbi alimentari (EDB) come l’abbuffata. disturbi alimentari, sebbene le persone con DE ne soffrissero in modo sproporzionato.

L’idea che alcuni alimenti possano portare a comportamenti di dipendenza esiste da diversi decenni. Questa idea esiste da quando studi sui ratti negli anni ’80 hanno dimostrato che l’attività del sistema di ricompensa della dopamina nel loro cervello aumentava in modo significativo quando premevano una leva per una ricompensa alimentare. Questa è una reazione simile, anche se meno intensa, a quella osservata durante l’autosomministrazione di cocaina.

Ma negli ultimi dieci anni, con l’aumento del numero di persone obese, gli scienziati hanno iniziato a valutare i cambiamenti nel cibo e nelle bevande che potrebbero esserne la causa. L’impatto della dipendenza dagli alimenti ultra-processati non poteva più essere ignorato.

Per gran parte della storia umana, la sopravvivenza è dipesa da una motivazione sufficiente a ricercare cibi grassi e dolci, che l’evoluzione premia con il rilascio di sostanze che provocano il benessere, come la dopamina.

“In un ambiente alimentare appesantito da cibi ultra-processati, il cervello confonde esperienze e sostanze nocive con esperienze e sostanze che promuovono la sopravvivenza”, afferma David Wiss, dietista e ricercatore sulle dipendenze alimentari a Los Angeles, che ha partecipato alla conferenza di Londra. .

Gli alimenti ultra-processati “forniscono dosi anormalmente elevate in modo anormalmente rapido, spesso in combinazioni anormalmente elevate dei cosiddetti ingredienti di ricompensa”, afferma Ashley Gearhardt, professoressa di psicologia all’Università del Michigan e uno dei principali ricercatori in questo campo.

Oltre alle sostanze chimiche presenti nel cervello, ricerche recenti coinvolgono anche il microbiota intestinale. Le persone con corporature più pesanti che sono dipendenti da alimenti ultra-processati avrebbero maggiori probabilità di avere una composizione microbica simile a quella delle persone con un background favorevole alla dipendenza.

Il desiderio di cibo è un segno distintivo della dipendenza e si osserva facilmente con gli alimenti ultra-processati, afferma Ashley Gearhardt. “Non farai di tutto per comprare i broccoli, ma la gente può dire: volevo una ciambella fatta in questo posto specifico, quindi ho guidato quaranta minuti, solo per mangiarne un’intera scatola nel parcheggio, anche se ho il diabete di tipo 2”, afferma.

I sintomi di astinenza sono un altro segno distintivo della dipendenza. Un aggiornamento di ricerca pubblicato a maggio, di cui Evan Forman è coautore, ha fornito prove preliminari dei sintomi di astinenza quando gli alimenti ultra-processati vengono rimossi dalla dieta.

“La misura in cui si potevano vedere i denti dei ratti battere i denti o le persone lamentarsi di mal di testa, stanchezza e irritabilità quando smettevano di mangiare questi alimenti mi ha sorpreso”, dice Forman.

Uno studio pubblicato da Ashley Gearhardt nel 2022 ha applicato a questi alimenti gli stessi criteri utilizzati nel rapporto del Surgeon General degli Stati Uniti del 1988 per determinare se i prodotti dell’industria del tabacco creavano dipendenza. Ha concluso che questi alimenti soddisfacevano tutti i criteri. Gli alimenti ultra-processati possono innescare comportamenti compulsivi, come ha scoperto Ashley Gearhardt, citando studi in cui ratti obesi ignoravano il loro cibo standard e rischiavano scosse elettriche per ottenere torte e cioccolatini industriali. Questi alimenti sono sufficientemente gratificanti da incoraggiare il consumo ripetuto. Hanno effetti anche sull’umore, con effetti “euforici” dopo il consumo di alcuni alimenti, come dopo il consumo di nicotina nei fumatori.

Poiché gli alimenti ultra-processati sono prodotti per produrre gusti complessi, gli scienziati non sanno se tutti gli ingredienti o solo alcuni di essi abbiano proprietà che creano dipendenza.

Mangiarli spesso porta ad un aumento di peso, probabilmente perché è facile mangiare più del previsto. Quando venti persone sono state assegnate in modo casuale tra una dieta ultra-elaborata e una dieta interamente non trasformata per due settimane e istruite a mangiare quanto volevano, il gruppo che seguiva la dieta ultra-elaborata ha consumato 500 calorie in più ogni giorno.

Le persone più magre possono presentare anche forme di dipendenza. “Ci sono persone normali o addirittura sottopeso che presentano questi sintomi”, afferma Wiss, che potrebbe aver eliminato calorie in eccesso in palestra o che non sono geneticamente predisposte ad aumentare di peso.

Uno dei problemi principali è che le persone acquisiscono familiarità con i sapori intensi degli alimenti ultra-processati e sono meno soddisfatte quando mangiano cibi naturali.

“La vera conseguenza è che abbiamo adolescenti completamente disgustati da lenticchie e broccoli”, afferma Wiss.

National Geographic ha contattato le principali aziende alimentari Kraft Heinz, General Mills e Unilever per un commento e ha ricevuto solo una risposta dal loro gruppo commerciale, la Consumer Brands Association.

“La demonizzazione dei cibi pronti potrebbe limitare l’accesso agli alimenti nutrienti e incoraggiarne l’evitamento”, affermano. “Fornire ai consumatori informazioni nutrizionali chiare e preservare la loro libertà di scelta in modo che possano prendere le giuste decisioni in base ai loro obiettivi di salute personali dovrebbe essere la priorità per l’orientamento sulla salute pubblica”. Il gruppo rileva inoltre che il termine “ultra-processato” non ha una definizione chiara e “potrebbe creare confusione nel consumatore”. »

Ashley Gearhardt vuole che vengano fornite informazioni nutrizionali chiare e che le etichette di avvertenza siano obbligatorie sulle confezioni, come nel caso delle sigarette. Nel frattempo, i consumatori sono lasciati a se stessi e devono sforzarsi di scegliere alimenti con il minor numero possibile di ingredienti non naturali. Sempre secondo Ashley Gearhardt è fondamentale anche porre fine alla commercializzazione di questi prodotti destinati ai bambini.

Gli alimenti ultra-processati sono popolari perché sono molto convenienti. Puoi acquistarli presso i distributori automatici e le stazioni di servizio, e acquistare piatti pronti o andare al fast food può sembrare una soluzione quando non hai tempo per cucinare.

La questione su come trattare le persone con grave dipendenza da cibo rimane aperta. Alcuni sottolineano l’efficacia dei farmaci GLP-1 come Ozempic, che secondo gli utenti riducono la voglia di mangiare cibi altamente appetibili. Le iniezioni riducono anche il desiderio di alcol, supportando l’idea di un percorso comune di malattia cronica del cervello.

I risultati preliminari di uno studio di cui Wiss è coautore mostrano che il supporto psicologico ed educativo settimanale individuale e di gruppo, combinato con un programma dietetico completo, ha successo.

“È molto diverso dai tradizionali consigli sulla dieta, in cui ti viene detto cosa fare e, se non ci riesci, devi impegnarti di più. Si tratta di offrire supporto basato sull’ipotesi che si tratti di un disturbo cerebrale che richiede modifiche comportamentali coerenti, idee e comunità, il tutto per supportare la ricalibrazione del cervello”, spiega Wiss.

Gearhardt è ottimista sul fatto che i pericoli degli alimenti ultra-processati diventeranno presto di dominio pubblico, proprio come i pericoli del fumo. “Il fumo era così comune che eravamo ignari del fatto che le persone morivano a causa di esso”, dice. “Penso che capiremo anche quali sono i pericoli derivanti dagli alimenti ultra-processati. »

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