perchè l’acqua è sempre più arancione?

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Una veduta aerea del fiume Kutuk color ruggine alle porte del Parco Nazionale Artico in Alaska. Lo scongelamento del permafrost espone i minerali all’erosione, aumentando l’acidità dell’acqua e rilasciando metalli come ferro, zinco e rame. Credito: Ken Hill – Servizio dei parchi nazionali.
Cristiano Garavaglia Cristiano Garavaglia Argentina meteorita 24/05/2024 12:00 7 minuti

Decine di corsi d’acqua e fiumi più isolati dell’Alaska stanno passando dal blu cristallino all’arancione scuro, e potrebbe essere il risultato dei minerali esposti dallo scongelamento del permafrostsecondo una nuova ricerca pubblicata sulla rivista Comunicazioni sulla natura: Terra e ambiente.

Per la prima volta, un team di ricercatori del National Park Service, dell’U.S. Geological Survey, dell’Università della California a Davis e di altre istituzioni ha documentato e campionato alcune delle acque alterate, identificando 75 sedi in un’area delle dimensioni di Texasnella Brooks Range, nel nord dell’Alaska.

Questi fiumi e torrenti degradati potrebbero avere conseguenze significative per l’acqua potabile e la pesca nei bacini artici a causa dei cambiamenti climatici, hanno affermato i ricercatori.

“Più volavamo, più notavamo sempre più fiumi e ruscelli arancioni”, ha affermato l’autore principale Jon O’Donnell, un ecologista dell’NPS Arctic Monitoring and Inventory Network. “Ci sono alcuni posti che sembrano quasi un succo d’arancia lattiginoso. Questi flussi arancioni possono essere problematici perché sono tossicima potrebbero anche impedire ai pesci di migrare verso le zone di deposizione delle uova.”

Acqua arancione in Alaska visibile dallo spazio

O’Donnell ha notato per la prima volta il problema quando nel 2018 ha visitato un fiume che sembrava arrugginito anche se era pulita l’anno precedente. Ha iniziato a ricercare e raccogliere siti prelevando campioni d’acqua, ove possibile, in aree remote, dove gli elicotteri sono solitamente l’unico modo per accedere a fiumi e torrenti.

“I fiumi colorati sono così grandi che possiamo vederli dallo spazio”, ha detto Brett Poulin, assistente professore di tossicologia ambientale alla UC Davis, che è stato il principale ricercatore della ricerca. “Devi tingerli molto per poterlo catturare dallo spazio.”

Una veduta aerea del fiume Kutuk nel Parco nazionale Arctic Gateway dell'Alaska, che sembra vernice arancione che scorre in acque cristalline. Credito: Ken Hill – Servizio dei parchi nazionali.
Una veduta aerea del fiume Kutuk nel Parco nazionale Arctic Gateway dell’Alaska, che sembra vernice arancione che scorre in acque cristalline. Credito: Ken Hill – Servizio dei parchi nazionali.

Poulin, il cui background è nella chimica dell’acqua, pensava che le macchie fossero simili a quelle che si verificano con il drenaggio acido delle miniere, tranne chenon ci sono miniere vicino a fiumi deteriorati, compreso lungo il famoso fiume Salmon e altre acque protette a livello federale.

Un’ipotesi è che il permafrost, che è essenzialmente terreno ghiacciato, immagazzina minerali e che con il riscaldamento del clima, i minerali metallici una volta catturati siano stati esposti all’acqua e all’ossigeno, portando al rilascio di acido e metalli.

“La chimica ci dice che i minerali si erodono”, ha detto Poulin. “Capire cosa c’è nell’acqua è un’impronta digitale di quello che è successo.”

Condizioni altamente acide e corrosive

Alcuni campioni di acqua alterata hanno un pH di 2,3 rispetto al pH medio di 8 di questi fiumi. Significa che i minerali solforati si erodono, creando condizioni altamente acide e corrosive che rilasciano ulteriori metalli. Sono stati misurati livelli elevati o elevati di ferro, zinco, nichel, rame e cadmio.

“Vediamo molti tipi diversi di metalli in queste acque”, ha detto Evinger. “Uno dei metalli più dominanti è il ferro. Questo è ciò che causa il cambiamento di colore.”

Sono stati misurati livelli elevati o elevati di ferro, zinco, nichel, rame e cadmio.

Anche se O’Donnell ha notato per la prima volta un cambiamento nel 2018, le immagini satellitari hanno mostrato acque colorate risalenti al 2008.

Con il passare del tempo, il problema si diffonde lentamente, dalle piccole sorgenti ai fiumi più grandi”, ha affermato. “Quando emergono problemi o minacce, dobbiamo essere in grado di capirli”.

Comprendere il rischio

I ricercatori sono al secondo anno di una borsa di studio triennale volta a comprendere cosa sta accadendo nell’acqua, modellare altre aree che potrebbero essere a rischio e valutare le implicazioni per l’acqua potabile e le popolazioni di pesci.

Il problema sta crescendo e colpendo l’habitat, la qualità dell’acqua e altri sistemi ecologici, trasformando aree sane in habitat degradati con meno pesci e invertebrati. Se le comunità rurali dipendessero da questi fiumi per la loro acqua potabile, alla fine potrebbero aver bisogno di cure e le popolazioni ittiche che nutrono i residenti locali potrebbero risentirne.

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“Ci sono molte implicazioni”, ha detto O’Donnell. “Mentre il clima continua a riscaldarsi, ci aspettiamo che il permafrost continui a sciogliersi. Quindi, ovunque si trovino questi tipi di minerali, è probabile che i corsi d’acqua diventino arancioni e peggiorare in termini di qualità dell’acqua.”

È necessario ulteriore lavoro per comprendere meglio il problema e se fiumi e torrenti possano riprendersi.

Riferimento alla notizia:

O’Donnell, JA, Carey, MP, Koch, JC et al. La mobilitazione dei metalli derivanti dallo scongelamento del permafrost negli ecosistemi acquatici porta all’arrugginimento dei corsi d’acqua artici. Ambiente terrestre comune 5, 268 (2024). https://doi.org/10.1038/s43247-024-01446-z

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