Litio: corsa all’oro bianco

-

Arroccato a 3.600 metri di altitudine, nel sud-ovest della Bolivia, l’Uyuni Salar nasconde un tesoro favoloso: 21 milioni di metri cubi di litio, ovvero il 40% delle riserve mondiali di questo metallo su cui si basa il futuro dell’industria automobilistica.

Se la produzione boliviana è ancora limitata alle poche tonnellate che escono dalla piccola fabbrica di Llipi, le saline del vicino Cile funzionano a pieno regime. I bacini di evaporazione delle salamoie pompate nel seminterrato si estendono a perdita d’occhio.

Dopo qualche settimana resterà solo cloruro di litio pronto a raggiungere le fabbriche cinesi per essere trasformato in carbonato di litio e alimentare le linee di produzione delle batterie.

Se Cile e Australia producono i tre quarti del litio mondiale, Pechino concentra gran parte del settore… e del valore aggiunto. Con grande sgomento dell’industria automobilistica e dei governi europei.

30.000 In chilometri, questa è la distanza percorsa dal litio cileno, dalla sua estrazione agli stabilimenti delle case automobilistiche europee, passando per i siti cinesi di lavorazione e produzione delle batterie.

In fondo alla miniera

Dopo il petrolio, l’Europa dovrà fare i conti con la sua dipendenza dal litio. Per rimediare a questo, nel continente stanno emergendo progetti di sfruttamento, in Portogallo e Germania in particolare.

In Francia sembra emergere un settore, con diversi giacimenti individuati nel Massiccio Centrale, in Bretagna e in Alsazia.

Il progetto più promettente si trova vicino a Échassières, nell’Allier. Imerys prevede di estrarre il litio lì a partire dal 2028, con un obiettivo di 34.000 tonnellate di idrossido di litio all’anno, sufficienti per equipaggiare di batterie 700.000 veicoli elettrici.

E garantire da 1.000 a 1.600 posti di lavoro diretti e indiretti. Il gruppo deve però rassicurare sull’impatto ambientale del progetto.

Promette lo sfruttamento sotterraneo al 100% per limitare l’inquinamento acustico e le polveri, l’uso di macchine elettriche per l’estrazione e la frantumazione del minerale e il trasporto della mica all’impianto di lavorazione tramite tubazioni per evitare l’afflusso di camion sulle strade di questo paese. area rurale.

Imerys, infine, si impegna a trattare o riutilizzare gran parte degli 1,8 milioni di metri cubi di acqua necessari annualmente per le operazioni di estrazione e lavorazione.

8 kg È la quantità media di litio contenuta nella batteria di un’auto elettrica con una capacità di 60 kWh.

Verso il litio a zero emissioni di carbonio

Queste misure potrebbero rendere il litio di Échassières uno dei più puliti al mondo, con emissioni di CO2 pari alla metà di quelle delle miniere australiane e un consumo di acqua da 5 a 15 volte inferiore rispetto alle saline cilene.

Questa risorsa piace ai produttori di automobili, alla ricerca di litio “pulito”. Nel giugno 2022, Stellantis è entrato nel capitale di Vulcan, azienda australiana che sviluppa tecnologie di estrazione senza l’utilizzo di combustibili fossili.

Un primo sito dovrebbe essere aperto nel 2026 nella valle del Reno, in Germania, e portare alla consegna del primo litio a zero emissioni di carbonio. Di fronte all’emergenza climatica, l’oro bianco vale ancora di più se è verde!


La produzione di litio è balzata da 34.000 a 180.000 tonnellate in dieci anni(1). Questo aumento si spiega principalmente con il crescente fabbisogno di batterie da parte delle case automobilistiche, impegnate in un processo di elettrificazione forzata delle loro gamme.

Tra il 2013 e il 2023, le vendite globali di veicoli elettrificati – 100% elettrici o ibridi plug-in – sono aumentate da 91.000 a 14 milioni di unità, e ora costituiscono il 20% del mercato. Una percentuale destinata ad aumentare entro il 2030.

Il centro studi del Rocky Mountain Institute stima che questi modelli rappresenteranno i due terzi delle vendite totali entro il 2030. Un vantaggio per gli operatori del settore del litio poiché le batterie per automobili rappresentano l’80% del consumo di oro bianco (quota destinata a salire al 95% entro il 2030). fine del decennio, secondo un rapporto di McKinsey & Company).

Enormi depositi nella catena montuosa delle Ande

Se sono stati scoperti giacimenti di litio in tutto il mondo, cinque paesi oggi rappresentano il 99% della produzione mondiale, più di tre quarti di questo metallo proviene dalle miniere australiane e dalle saline del Cile.

Gran parte delle risorse conosciute si trovano in Sud America, in una regione chiamata triangolo del litio, condivisa tra Argentina, Cile e Bolivia.

Si dice che enormi laghi salati ospitino l’80% delle riserve mondiali di litio. La Bolivia, tuttavia, è lenta nello sfruttare le sue immense risorse, a causa della mancanza di infrastrutture e investimenti sufficienti. Una recente scoperta potrebbe rimescolare le carte.

Uno studio pubblicato su Science Advances riporta la scoperta di un gigantesco giacimento di litio negli Stati Uniti, dove la caldera del mega vulcano McDermitt contiene 120 milioni di tonnellate di litio, quattro volte più di Bolivia, Cile e Argentina riunite!

(1) Fonte: US Geological Survey.


I punti salienti

Vincitori del premio Nobel

Il litio fu scoperto nel 1817 dal chimico svedese Johan August Arfwedson. Due secoli dopo, i suoi lontani eredi, John B. Goodenough, Stanley Whittingham e Akira Yoshino, ricevettero il prestigioso Premio Nobel per la Chimica per il loro lavoro sulle batterie agli ioni di litio.

Talenti multipli

Molto prima dell’avvento delle batterie a bottone al litio, negli anni ’70, il metallo veniva utilizzato per migliorare la resistenza al calore del vetro e come iniziatore della polimerizzazione nella produzione di gomma sintetica e pneumatici. Viene utilizzato anche in medicina per trattare i disturbi dell’umore.

L’influenza del Medio

Terzo produttore di litio, la Cina detiene il 7% delle riserve mondiali conosciute e domina la raffinazione, operazione necessaria per ottenere carbonato di litio di qualità per batterie (60%). Le sue fabbriche producono il 70% delle celle agli ioni di litio utilizzate nelle batterie delle automobili.

Pieno di energia

Le batterie agli ioni di litio hanno in media una densità quattro volte maggiore di quella delle batterie al piombo, il che consente di immagazzinare la stessa quantità di energia in un volume inferiore. Hanno una durata molto più lunga e una migliore velocità di caricamento.

-

NEXT Forti temporali: rischio di tornado molto presente in Quebec