Il laboratorio dell’UCF ospita la sfida della NASA, ma il club di robotica “Lunar Knights” ha difficoltà: Orlando Sentinel

Il laboratorio dell’UCF ospita la sfida della NASA, ma il club di robotica “Lunar Knights” ha difficoltà: Orlando Sentinel
Il laboratorio dell’UCF ospita la sfida della NASA, ma il club di robotica “Lunar Knights” ha difficoltà: Orlando Sentinel
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Il robot dell’UCF ha esaminato il pezzo ma alla fine non è riuscito a svolgere il lavoro.

Il club di robotica Lunar Knights è stato uno dei 43 team universitari che hanno preso parte alla Lunabotics Challenge 2024 della NASA martedì, l’ultimo giorno del primo round di competizione presso l’Exolith Lab dell’UCF vicino al campus di Orlando.

“La prima volta che sono entrato qui, ero come un bambino in un negozio di dolciumi. Era proprio come Disney World”, ha detto Samentha Simmons, 30 anni, laureata in informatica e ingegnere del software, prima del tentativo dei suoi compagni di squadra. “Ho sempre desiderato lavorare nel campo della robotica e dell’aerospaziale, quindi nel momento in cui sono entrato qui, vedendo tutti i team e vedendo tutti i diversi progetti, e sapendo che faceva tutto parte anche della NASA, è stata la sensazione più incredibile del mondo.” mondo.”

L’obiettivo di ogni squadra era far sì che il proprio rover robotico superasse gli ostacoli del terreno lunare simulato creato dal laboratorio e creasse un terrapieno di regolite lunare. In altre parole, scava la terra lunare e costruisci un mucchio.

I membri del team di robotica dell’Università della Florida Centrale portano il loro ingresso fuori dal campo di gara dopo che non è riuscito a iniziare la National NASA Lunabotics Challenge, presso l’UCF Exolith Lab, martedì 14 maggio 2024. (Joe Burbank/Orlando Sentinel)

Quattro membri di ciascuna squadra hanno indossato camici bianchi con stivali ai piedi e maschere per entrare nell’arena, una gigantesca sabbiera composta da granelli rocciosi progettati per rispecchiare il polo sud lunare.

Hanno dovuto trasportare il loro rover, che può pesare un massimo di 176 libbre, nell’area di sosta dove hanno avuto cinque minuti per installarlo, 15 minuti per scavare e cinque minuti per spolverarlo. Ogni squadra ha avuto due occasioni nei tre giorni del primo turno nell’arena.

Per l’UCF, tuttavia, il secondo tentativo di martedì non è stato migliore del primo. Il suo rover, delle dimensioni di un tosaerba a spinta e dotato di un aratro bulldozer nella parte anteriore, non si è mosso una volta posizionato nella camera di prova. È la prima volta che la scuola gareggia nella sfida nazionale dopo anni e la prima esperienza per ciascuno dei compagni di squadra del club.

Dopo il fallimento, Simmons ha esposto il problema.

“La vera sfida riguardava la rete e molte delle interferenze che stavamo riscontrando. Alcuni erano problemi di connessione e poi abbiamo avuto qualche problema hardware”, ha detto. “È semplicemente andato in pezzi, ma abbiamo capito alcune cose. Sicuramente siamo un po’ più fiduciosi e, se non altro, abbiamo un grande piano per il prossimo anno. …Ho grandi speranze.”

Ogni anno la NASA propone un compito diverso legato ai piani Artemis per le missioni sulla Luna ed eventualmente su Marte. Alcuni anni si è concentrato sulla perforazione, altri sul movimento terra. Le sfide future potrebbero coinvolgere quadricotteri o altri aspetti dell’esplorazione.

Le prime 10 squadre del primo turno passeranno a competere nelle fasi finali giovedì e venerdì al Kennedy Space Center Visitor Complex. Erano l’Università dell’Illinois a Chicago, l’Università dello Utah, il New Mexico Institute of Mining and Technology, l’Università dell’Alabama, la Vanderbilt University, l’Università del Nebraska-Lincoln, l’Iowa State University, il Worcester Polytechnic Institute, l’Università della Virginia e la Michigan Technological University.

Il capo del team UCF Lee Marshall, 20 anni, specialista in ingegneria meccanica, ha affrontato con calma le difficoltà del loro rover.

“È stato un po’ intimidatorio perché questo è il nostro primo anno qui, quindi il nostro robot sembrava molto diverso dalla maggior parte delle squadre”, ha detto. “Lo hanno fatto anno dopo anno dopo anno, quindi sanno cosa stanno cercando, ma sono abbastanza soddisfatto di quello che era il nostro robot.”

Marshall ha detto che i team meccanici ed elettrici hanno lavorato separatamente per gli sforzi di quest’anno, ma questo cambierà.

“Dovrebbero davvero lavorare insieme come un’unica squadra”, ha detto sottolineando che documenteranno anche tutto. “Sapevamo molte delle nostre cose nelle nostre teste, ma era difficile comunicarle ad altre persone. …saremo pronti a colpirla più duramente l’anno prossimo.”

Una squadra che ha avuto più successo martedì è stata quella dell’Università dell’Arkansas, il cui rover sfoggiava una grafica che diceva: “Lo spazio è sporco”. Il team Razorback, proprio come l’UCF, ha avuto un rover immobile per i primi otto minuti della competizione a tempo prima che finalmente facesse il minimo movimento, provocando grida di “sì, sì!” e “wooo!” degno di una celebrazione del touchdown.

Ci sono voluti ancora alcuni minuti, ma poi il loro rover si è messo al lavoro creando il più grande mucchio di regolite lunare della giornata finora, e tra i primi cinque per i primi giri. Le batterie più grandi si avvicinavano a un decimo di metro cubo, ovvero poco più piccole di un sacco della spazzatura all’aperto.

Paul Archer, 19 anni, ingegnere meccanico dell’Arkansas, ha dato il cinque ai compagni di squadra con una forza che poteva far scoppiare i vasi sanguigni mentre saltava su e giù.

“Sono gli otto minuti più lunghi della mia vita”, ha detto.

Uno dei giudici del concorso, Abbie Easter, una laureata dell’UCF che ora lavora con il National Center for Simulation senza scopo di lucro con sede a Orlando, ha elogiato l’aspetto del loro rover.

“Il loro design è malato”, ha detto. “È una banchina molto solida. …è emozionante sentire le squadre esultare”.

Hanno concluso al 14° posto nella competizione.

Il professore dell’UCF Dan Britt, direttore dell’Exolith Lab, ha affermato che questo è stato il primo anno in cui ha ospitato parte del concorso, che prima della pandemia si teneva esclusivamente presso il Visitor Complex del Kennedy Space Center.

Fa parte dell’iniziativa “SpaceU” dell’università “perché possiamo fare una ricerca migliore. È una struttura unica al mondo”, ha affermato.

Per i Lunar Knights dell’UCF, mettere i piedi nella sabbia era l’obiettivo principale, ha detto Marshall. La classifica finale li vedeva all’ultimo posto con altre 15 scuole che non erano in grado di far funzionare i loro rover.

“Questo è completamente nuovo per noi: una squadra nuova di zecca, tutto nuovo di zecca”, ha detto Marshall. “Quindi non eravamo qui per vincere. Eravamo qui per vedere come avremmo potuto vincere”.

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