Capsula della NASA con equipaggio pronta per il decollo

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Boeing è pronta a lanciare la sua capsula Starliner che trasporta due astronauti in una missione ad alto rischio verso la Stazione Spaziale Internazionale.

Impilato su un razzo Atlas V che dovrebbe decollare da Cape Canaveral, in Florida, alle 22:34 Eastern Standard Time di lunedì (3:34 British Summer Time di martedì), il veicolo spaziale riutilizzabile, a condizione che la missione abbia successo, romperà il monopolio di SpaceX. sulla fornitura di servizi di taxi orbitali per la NASA.

L’equipaggio è composto da Butch Wilmore, 61 anni, e Sunita Williams, 58 anni, astronauti veterani della NASA che saranno i primi esseri umani a portare il veicolo nei suoi spazi nello spazio.

“È stato un po’ pazzesco perché le cose hanno richiesto più tempo del previsto, ma ci sentiamo tutti abbastanza fiduciosi e a nostro agio dove siamo”, ha detto Williams durante l’addestramento finale al Johnson Space Center di Houston, in Texas.

La controversia sulla cultura della sicurezza nel settore aeronautico di Boeing, insieme ai problemi software che hanno compromesso la prima missione di prova dello Starliner nel 2019 e ad altri difetti tecnici scoperti dopo un secondo volo di prova lo scorso anno, hanno intensificato i riflettori sul debutto con equipaggio del veicolo.

I problemi sono stati “affrontati in modo esauriente” e la NASA ha messo in atto “un quadro di gestione del rischio appropriato e maturo per affrontare le sfide del test di volo dell’equipaggio”, ha affermato Susan Helms, presidente del gruppo consultivo sulla sicurezza aerospaziale della NASA.

Wilmore e Williams hanno lavorato per mitigare le aspettative, sottolineando che le imperfezioni sono all’ordine del giorno durante la crociera shakedown dello Starliner a 250 miglia sopra la Terra, ma che nella missione sono stati integrati livelli di sicurezza di riserva.

La capsula Starliner sarà trasportata su un razzo Atlas V da Cape Canaveral, in Florida

TERRY RENNA/AP

“Abbiamo lavorato davvero duramente per assicurarci di avere la carta ‘esci di prigione gratis’, indipendentemente da qualunque sorpresa accada”, ha detto Williams. “Non credo proprio che in questo frangente qualcuno debba preoccuparsi. Siamo pronti a realizzare questa missione”.

Nel 2014, tre anni dopo aver ritirato la sua flotta di space shuttle, la NASA ha firmato un contratto con SpaceX e Boeing per sviluppare una nuova generazione di veicoli per sostituirla. L’obiettivo è trasportare gli astronauti da e verso la ISS ed eliminare la dipendenza della NASA dalla Russia per dare loro un passaggio nelle sue capsule Soyuz per un massimo di 90 milioni di dollari a posto.

SpaceX, che incassò 2,6 miliardi di dollari, era allora relativamente nuovo. Boeing, che ha ottenuto 4,2 miliardi di dollari, aveva già più di 60 anni di esperienza nel settore aerospaziale, inclusa la costruzione dei primi orbiter lunari della NASA e parti del razzo Saturn V che mandò l’uomo sulla Luna negli anni ’60, nonché componenti dello shuttle. e l’ISS.

Tuttavia, SpaceX è stata la prima a superare questo traguardo, diventando il primo fornitore commerciale a far volare gli astronauti nel 2020 a bordo della sua capsula Crew Dragon. Ha fatto volare astronauti otto volte per la NASA e tre volte per clienti privati.

Boeing ha effettuato due missioni con dei manichini a bordo, la prima delle quali è entrata nell’orbita sbagliata e non è riuscita a raggiungere la ISS nel 2019. L’anno scorso si è scoperto che chilometri di cavi erano stati avvolti in nastro isolante infiammabile e che i paracadute di atterraggio non erano così robusti come richiesto, causando ulteriori ritardi.

“Giorno dopo giorno ci si chiede: ‘Dove sono i problemi? Andiamo a dare un’occhiata a questi problemi… proviamo a trovare soluzioni… i compromessi o i non compromessi, cosa possiamo effettivamente fare in un lasso di tempo per farci volare”, ha detto Williams, aggiungendo: “Abbiamo tenuto d’occhio la palla e è difficile credere che siamo quasi arrivati.

La Boeing ha fatto volare due veicoli spaziali con dei manichini a bordo ma si sono verificati molteplici problemi

PAUL HENNESSY/ANADOLU/GETTY IMMAGINI

Una componente importante della formazione è stato l’uso della tecnologia della realtà virtuale. Wilmore e Williams si sono formati su simulatori 3D e su visori VR creati da Varjo, un’azienda tecnologica finlandese.

Il sistema può essere riposto in una valigetta, offrendo portabilità e un regime di apprendimento più flessibile in cui l’equipaggio può essere completamente diverso nella vita reale ma provare fianco a fianco nella cabina di pilotaggio VR di Starliner. Più “serie e ripetizioni” provano, ripetendo gli scenari, più abili diventano.

“La realtà virtuale per l’addestramento degli astronauti è significativamente più economica e più portatile del simulatore fisico; ora puoi farlo da qualsiasi luogo”, ha detto Tristan Cotter, di Varjo. “L’esperienza è in genere così intuitiva, coinvolgente e realistica che ti senti subito a tuo agio e ogni volta che la usi ti adatti di più, quindi diventa una seconda abitudine. Provi lo stesso senso di nervosismo, paura ed eccitazione; è una parte importante della formazione.

Il sistema VR fornisce una visione a 360 gradi dell’interno della Starliner e replica ogni interruttore, pulsante, leva e display digitale sui suoi pannelli di controllo, con cui l’equipaggio interagisce utilizzando dispositivi portatili.

Gestisce i dati in tempo reale in modo che gli astronauti possano lavorare attraverso ogni fase di una missione simulata e dispone di sensori integrati che raccolgono informazioni sul loro carico cognitivo e sui livelli di stress monitorando i movimenti degli occhi.

La qualità dell’immagine ha la stessa risoluzione dell’occhio umano, ovvero 576 megapixel. “È possibile ottenere questa straordinaria chiarezza e alta fedeltà in cui si vedono piccoli dettagli e texture, testo, quadranti e indicatori”, ha affermato Cotter.

“Siamo molto orgogliosi e riconosciamo che questa tecnologia sia abbastanza buona per un astronauta e per fornire il tipo di addestramento necessario per portarli in sicurezza a bordo della prima missione con equipaggio del Boeing Starliner. È incredibilmente emozionante. Essendo un gruppo di appassionati di tecnologia, ci sono molte persone che lavorano qui che da bambini guardavano alla NASA e alla Boeing come ad alcuni dei loro idoli.”

Wilmore e Williams hanno trascorso le ultime due settimane in quarantena pre-volo al Kennedy Space Center, Cape Canaveral, per ridurre al minimo la possibilità di ammalarsi e rimanere a terra, o di diffondere malattie ai loro colleghi sulla ISS.

Se Starliner riuscirà a soddisfare tutti gli obiettivi fissati dalla NASA per questa missione di prova, entrerà in servizio per viaggi semestrali da e per la ISS a partire dal prossimo anno, in alternanza con SpaceX. Mike Fincke, 57 anni, che si è allenato con Wilmore e Williams come supporto, piloterà il primo di questi con tre colleghi.

Wilmore ha ammesso che c’erano “incognite” nell’essere il primo a pilotare un veicolo spaziale precedentemente non testato dagli esseri umani. “Questo è uno dei motivi per cui siamo solo in due. Sì, c’è qualche rischio aggiuntivo, ma abbiamo cercato di mitigare tutti questi rischi in anticipo. Ne abbiamo discusso e abbiamo deciso che avremmo potuto portare a termine la missione senza una terza persona, quindi non c’è motivo di esporli a ciò”, ha detto.

Lui e Williams sono entrambi capitani della marina degli Stati Uniti. Williams, un pilota di elicottero sposato con un agente di polizia, ha trascorso 321 giorni nello spazio durante le due precedenti missioni. Wilmore, padre di due figli ed ex pilota da combattimento della marina statunitense, ha trascorso 178 giorni nello spazio.

“Stiamo insieme quasi tutto il giorno tutti i giorni e ci sono alcune persone con cui non vorrei stare gran parte del giorno tutti i giorni. Non ti fondi con tutti sul pianeta, ma per fortuna Suni non è uno di quelli”, ha detto Wilmore. “È stata una gioia condividere questo viaggio con lei e gli altri membri del team che affrontano questi processi con noi. A volte è stata dura, ma sono stato felice per tutto il tempo.

Starliner trascorrerà otto giorni sulla ISS, quindi atterrerà sotto il paracadute al White Sands Missile Range nel New Mexico.

Al di là della loro odissea sullo Starliner, potrebbero esserci grandi decisioni da prendere. La NASA sta puntando alla Luna anche attraverso il suo programma Artemis, che mira a inviare un equipaggio sulla superficie lunare nel 2026 e stabilire una presenza sostenuta attraverso una serie di missioni.

“Mi piacerebbe andare sulla luna. Penso che sia nella nostra anima. Tutti nel nostro ufficio vogliono andare sulla luna”, ha detto Williams. “Ma so anche che abbiamo degli astronauti davvero bravi e potrebbe essere il momento di appendere le mie scarpe da volo al chiodo. Vedremo dopo che tutto questo sarà finito.

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