Boeing, la NASA afferma che la navicella Starliner è pronta per le missioni ISS

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Il ruolo di ULA nel lancio della capsula Boeing Starliner

Un razzo Atlas V della United Launch Alliance porterà la capsula Starliner della Boeing nello spazio prima che si diriga verso la Stazione Spaziale Internazionale.

United Launch Alliance, Florida oggi

Non è un segreto che molti siano visibilmente diffidenti nei confronti della Boeing Company. Afflitta da alcuni seri problemi di alto profilo con i suoi velivoli, oltre al lungo tempo impiegato per preparare la navicella spaziale Starliner per questo volo inaugurale con equipaggio, la compagnia ha fatto notizia ultimamente e non in modo gradito.

Come ha recentemente affermato un giornalista aeronautico di USA TODAY, “Boeing è giustamente sotto un microscopio in questo momento”.

Quindi, come si riflette tutto ciò sul volo con equipaggio previsto per lunedì della navicella spaziale Starliner della Boeing verso la Stazione Spaziale Internazionale? Lo Starliner della Boeing è pronto a volare?

Sia Boeing che la NASA dicono un deciso sì.

“Abbiamo processi molto robusti e il processo di certificazione di preparazione che utilizziamo per rivedere tutto… il processo di certificazione del progetto, sono tutti molto robusti”, ha affermato Mark Nappi, vicepresidente e responsabile del programma Starliner di Boeing, durante un Conferenza stampa della NASA di marzo. “E la prova di ciò è il fatto che i problemi che abbiamo riscontrato in passato sono stati individuati come parte di quel processo.”

Durante una recente Flight Readiness Review, l’amministratore associato della NASA James Free ha dichiarato: “Il primo volo con equipaggio di un nuovo veicolo spaziale è una pietra miliare assolutamente fondamentale. Sono in gioco le vite dei membri del nostro equipaggio, Butch Wilmore e Suni Williams. Non lo prendiamo affatto alla leggera”.

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L’immagine pubblica di Boeing è sotto esame

FLORIDA TODAY ha parlato con Don Platt, professore associato di sistemi spaziali del Florida Institute of Technology, sul tema dell’attuale immagine pubblica della Boeing. Ha detto che è importante tenere presente che mentre Boeing ha recentemente riscontrato problemi con i suoi aerei commerciali, Boeing Space è una divisione diversa.

“Gli aerei commerciali Boeing e le divisioni spaziali sono gestiti essenzialmente da un equipaggio di persone completamente diverso”, ha detto Platt.

Boeing ha divisioni gestionali separate che risalgono fino al CEO, ha affermato Platt. Ad esempio, ci sono vicepresidenti esecutivi separati per l’aviazione spaziale e commerciale.

Ha fornito l’analogia con la società automobilistica GM e come la società avesse diversi marchi automobilistici come Oldsmobile, Pontiac e Chevrolet.

Per quanto riguarda i problemi della Boeing da parte della compagnia aerea, Platt ha anche aggiunto che alcuni dei problemi del 737 Max sono stati ricondotti alla mancata comprensione del nuovo software da parte dei piloti.

Successivamente la Boeing dovette affrontare altri problemi che potevano essere ricondotti più a problemi di manutenzione con le compagnie aeree piuttosto che al controllo di qualità della Boeing.

Nessuno di questi problemi riguarderebbe il lato spaziale dell’azienda, poiché Boeing sta lavorando a stretto contatto con la NASA, ha affermato Platt.

Dove potrebbero esserci punti in comune potrebbe essere nella cultura generale della Boeing. “C’è sicuramente forse una filosofia Boeing in corso, e molte aziende hanno perseguito una filosofia che consiste nel provare a progettare tutto su un computer e persino a testarlo su un computer, e non so se funzioni sempre bene come speravano che lo facesse”, ha detto Platt.

Ma Platt ha sottolineato che la NASA non accetterebbe di imbarcare i suoi astronauti a bordo se non fosse sicura del successo.

Stiamo preparando il Boeing Starliner per il volo con equipaggio

Ciò non significa che potrebbero non sorgere problemi durante il prossimo volo, hanno osservato gli esperti.

“Questa è una nuova navicella spaziale. Vi ricordo anche che questo è un volo di prova”, ha detto Free della NASA durante la Flight Readiness Review. “Abbiamo alcune incognite in questa missione, essendo un volo di prova, potremmo incontrare cose che non ci aspettiamo. Ma il nostro lavoro ora è rimanere vigili e continuare a cercare problemi”.

Il primo volo di prova senza equipaggio dello Starliner (OFT-1) è stato lanciato nel 2019 e, pur raggiungendo l’orbita, non è riuscito a raggiungere la ISS. Il test di volo di follow-up (OFT-2) è stato lanciato nel 2022 e, sebbene soddisfacesse gli standard di attracco alla ISS e di atterraggio con successo, sono stati scoperti numerosi problemi durante l’ispezione successiva del veicolo spaziale da parte degli equipaggi Boeing.

Durante la Flight Readiness Review, è stato affermato che i problemi riscontrati durante quel volo del 2022, inclusa l’infiammabilità del nastro utilizzato a bordo e i problemi del paracadute, sono stati risolti. È stato detto che il 90% del nastro è stato sostituito e che il test di caduta dei paracadute a gennaio è stato un successo.

“Ci sono molti elementi di questa missione che hanno somiglianze con l’hardware che volerà su Orion – i paracadute come esempio. Quindi questo è importante per tutta la nostra agenzia”. Aggiunto gratuitamente.

A terra, la NASA ha dichiarato che durante le ispezioni pre-lancio, una valvola discutibile sul Launch Complex 41 della Cape Canaveral Space Force Station, la piattaforma da cui verrà lanciato lo Starliner, è stata sostituita. Questa valvola non ha nulla a che fare con la navicella spaziale, poiché è responsabile del flusso di ossigeno liquido nel razzo Atlas V.

“Posso dirvi che il team ha lavorato su ogni singolo dato che dovevamo esaminare. Come team di gestione, so che i team che hanno esaminato i dati prima che ci fossero forniti li hanno esaminati ancora più da vicino. Quindi, quando abbiamo effettuato il sondaggio oggi, il team ha risposto “vai””, ha affermato Ken Bowersox, amministratore associato del Direttorato delle missioni delle operazioni spaziali della NASA, durante la Flight Readiness Review del 25 aprile.

Boeing: “Testiamo, testiamo e testiamo”.

Durante una conferenza stampa della NASA di marzo, Nappi ha parlato a nome di Boeing per quanto riguarda la preparazione del loro veicolo spaziale.

“Sono entrato in Boeing nel 2015 e facevo parte del programma SLS (Space Launch System). Dal momento in cui ho varcato la soglia, la sicurezza e la qualità sono sempre state la priorità numero uno. E questo non è cambiato”, ha affermato Nappi.

“Il nostro processo nel volo spaziale umano è molto robusto. Progettiamo in base alla ridondanza. Tutto ciò che è critico ha un certo livello di ridondanza, in modo che se qualcosa fallisce abbiamo un sistema di backup a cui rivolgerci”, ha aggiunto Nappi. “Testiamo, testiamo e testiamo.”

Starliner soddisfa i requisiti della NASA

I funzionari della NASA hanno dichiarato di aver esaminato in modo approfondito le prestazioni pre-volo dello Starliner come parte del processo da seguire.

Il volo spaziale non avviene mai senza rischi, ma la NASA richiede che il rischio sia basso. La perdita di personale richiesto è di 1 su 270 e la Boeing registra una perdita leggermente inferiore di 1 su 295, secondo Steve Stich, responsabile del programma Commercial Crew Program della NASA.

Nel frattempo, la perdita dei requisiti di missione per la NASA è di 1 su 55 e Boeing dimostra 1 su 57. Stich ha fornito questi numeri durante la Flight Readiness Review.

Starliner è inoltre dotato della possibilità di interrompere la riproduzione nel caso qualcosa andasse storto durante l’accento.

Perché la NASA ha bisogno del Boeing Starliner?

Dopo il ritiro dello Space Shuttle, la NASA ha istituito il suo programma per l’equipaggio commerciale. Dopo una serie di revisioni, SpaceX e Boeing furono selezionati per fornire veicoli spaziali che avrebbero trasportato gli astronauti da e verso l’orbita terrestre bassa.

Aggiudicato il contratto nel 2014, Boeing ha ricevuto 4,8 miliardi di dollari mentre SpaceX ha ricevuto 3,1 miliardi di dollari.

Bob Cabana, astronauta della NASA, ex direttore del Kennedy Space Center ed ex amministratore associato della NASA, ha affermato che l’accesso continuo alla Stazione Spaziale Internazionale e all’orbita terrestre bassa richiede che sia il Dragon che lo Starliner funzionino bene.

“Non vedo l’ora di avere Boeing in grado di effettuare voli CFT qui il 6 maggio”, ha detto Cabana.

Ha aggiunto che se il Dragon di SpaceX dovesse affrontare problemi che gli impedissero di volare, la NASA avrà bisogno di un modo per continuare il trasporto verso la ISS. “Vogliamo quella ridondanza diversa”, ha detto Cabana. “Vogliamo avere un modo per garantire l’accesso alla Stazione Spaziale Internazionale per garantire l’accesso allo spazio”.

“La NASA non vuole essere l’unica persona. La Stazione Spaziale è estremamente costosa. Vogliamo mantenere una presenza nell’orbita terrestre bassa, ma vogliamo essere uno dei tanti clienti”, ha detto Cabana.

Brooke Edwards è una giornalista spaziale per Florida Today. Contattatela a [email protected] o su X: @brookeofstars.

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