“Pensavo che lo avremmo perso”, la vendetta di Balerdi e di chi ha sempre creduto in lui

“Pensavo che lo avremmo perso”, la vendetta di Balerdi e di chi ha sempre creduto in lui
“Pensavo che lo avremmo perso”, la vendetta di Balerdi e di chi ha sempre creduto in lui
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Mi dispiace, è troppo tardi per salire. Il treno “Leo Balerdi” è ormai pieno a poche ore dall’andata della semifinale di Europa League tra Olympique Marsiglia e Atalanta Bergamo, in programma giovedì sera (ore 21). “Non c’è più spazio, gli ultimi arrivati ​​sono saliti poco prima dei rigori contro il Benfica”, avverte Constant Wicherek. Questo ex giornalista di Foot Mercato ha preso il controllo della locomotiva da quando il difensore argentino è stato ceduto in prestito all’OM dal Borussia Dortmund nell’estate del 2020.

Quattro anni alla guida di un treno vuoto, tra falli grossolani, cartellini rossi, uscite premature sotto i fischi e gol subiti. Ma questa stagione di Leo Balerdi gli dà finalmente ragione, al punto da vedere nelle ultime settimane i viaggiatori timbrare frettolosamente i loro biglietti. “Le sue prestazioni sono finalmente al livello di quello che ci aspettiamo da lui. Si è affermato perché è cresciuto, perché gioca in una cerniera centrale stabile, perché ha acquisito sicurezza e maturità. Sei mesi fa tutti volevano vederlo partire, oggi tutti sarebbero tristi se lasciasse l’OM», sintetizza il giornalista, convertitosi poi alla comunicazione.

“Diventerà un grande difensore”

Affermato 36 volte su 47 partite giocate dall’Olympique Marsiglia, Leo Balerdi è davanti agli altri due amici della difesa, Chancel Mbemba (2.984 minuti) e Samuel Gigot (2.595) in termini di tempo trascorso in campo, con 3.211 minuti. Con grande piacere di Diego Mazzilli, il reclutatore che lo ha portato al Boca Junior, la sua società di formazione.

Il fatto di accumulare minuti con il supporto del suo allenatore e dei suoi compagni gli fa bene. È ben circondato e sente anche il fervore dei tifosi. Essere una parte fondamentale della squadra lo rende più grande e gli dà fiducia. È un calciatore molto intelligente, ha creduto in se stesso ed è migliorato giorno dopo giorno nonostante le avversità fino a diventare molto forte. Ha mostrato molto coraggio. » »

Coerenza finalmente ritrovata, in una stagione non facile, con tre allenatori diversi. Che ogni volta gli hanno dato fiducia, come Jean-Louis Gasset: “Balerdi ha tutto quello che serve. Deve ancora progredire sui piccoli dettagli, con lui stiamo lavorando al millimetro. Ma nello stato d’animo, il dono di sé… Ha tutto quello che serve e diventerà un grande difensore”, ha spiegato il tecnico del Marsiglia prima del doppio confronto contro il Benfica Lisbona.

Quasi facile prevedere un grande futuro per lui vista la stagione che sta disputando con l’Olympique Marsiglia e l’importanza che sta assumendo in difesa. Ma un altro tecnico aveva fatto la stessa scommessa, molto prima: André Villas-Boas, che lo portò in prestito dal Borussia Dortmund nell’estate del 2020, quando difficilmente giocava nel Nord Reno-Westfalia: “Penso che Balerdi diventerà uno dei i migliori difensori centrali d’Europa negli anni a venire, perché ha tutte le qualità, e poco a poco si affermerà con noi”, scommetteva l’attuale presidente dell’FC Porto, nell’ottobre 2020.

Un pronostico condiviso con Loulou, abbonato a South Bend da diverse stagioni. “Per anni sono stato preso per un clown, e preso in giro, quando dico che Balerdi tra qualche anno sarà un grande difensore in un top club”, spiega con un po’ di vendetta.

Dopo Annecy: “Mi ero detto che lo avremmo perso”

Ma per sua stessa ammissione, anche lui cominciò a dubitare del suo piccolo protetto. Era una sera di marzo 2023 e la terribile disillusione per l’eliminazione dalla Coupe de France da parte di Annecy, dopo l’ultimo tiro in porta mancato da Balerdi: “Mi sono davvero detto che era uno di troppo. Non è l’errore più grande che ha fatto, era tutto traballante e non molto bravo. Ma cosa gli passa in faccia in quel momento! Lì mi sono detto che lo avremmo perso. »

Succede un tiro in porta sbagliato. Ma Balerdi non si è mai risparmiato dopo i (troppi) errori giovanili. Come quando André Villas Boas lo eliminò dal girone dopo il cartellino rosso e un rigore offerto all’FC Porto (sconfitta per 3-0), durante la fase a gironi della Champions League 2020/2021. O quando è stato espulso al 28′ della partita contro il Lille da Igor Tudor durante la stagione 2022/2023. E due settimane dopo la delusione di Annecy, Leo Balerdi è stato espulso sotto i fischi del Vélodrome dopo meno di mezz’ora giocata contro lo Strasburgo.

Al punto da vedere uno pseudo-tifoso iniziare uno sciopero della fame davanti alla comanderia per chiederne la partenza. “Sono abituato ai fischi. Quando provengono da tifosi avversari, fa parte del tuo lavoro. Ma ti toccano davvero quando provengono dai tuoi stessi sostenitori. Sono tempi brutti, sto lavorando affinché ciò non accada di nuovo. Ma sono felice di aver vissuto questi momenti, penso che mi abbiano aiutato molto dentro e fuori dal campo”, ha confidato Balerdi Provenza all’inizio della stagione.

Il mentale

Nonostante questi momenti difficili e questi dubbi, l’argentino, oggi 25enne, non si è mai nascosto in un contesto caldo come quello del Marsiglia. Sia sul collettivo, senza mai seccare la zona mista quando molti giocatori hanno preferito schivarla in questa difficile stagione. Oppure sui suoi errori individuali, nelle interviste. Un tratto caratteriale che ha sempre avuto, o quasi, come ricorda colei che lo vide all’età di 13 anni in mezzo ad altri 500 ragazzi nei pressi di Villa Mercedes, sua città natale in Argentina. “Non ho capito le critiche, anche se succedono nel calcio mondiale. Molti idoli sono stati criticati ad un certo punto. Ma Leo è un ragazzo molto forte mentalmente che, nelle avversità, tira fuori quel qualcosa in più di cui ha bisogno”.

Libero più che uno stopper

Soprattutto, Leo Balerdi è diverso da qualsiasi altro recente difensore dell’Olympique de Marsiglia come Nkoulou, Rami, Caleta Carr o Mbemba, che sono più stopper, quando Balerdi rientra nella categoria libero. Un po’ nello stile di Laurent Blanc. Qualità che ha ereditato dal ruolo di centrocampista, prima di essere arretrato di un livello. Anche qui senza che sia ovvio.

Lo scout Diego Mazzilli affiancava il suo piccolo protetto, Leonardo Balerdi, quando era al centro tecnico del Boca Junior.-Diego Mazzilli

“Arrivò al Boca nella categoria 1999 che era molto forte. Ogni giorno ha mostrato un livello più alto e una crescita costante. Poi è arrivato il cambio di ruolo e lui non ha voluto avere niente a che fare con il passaggio da centrocampista a difensore centrale. Ma era intelligente e mi ascoltava. Ha superato quella negazione e, una volta abbracciato il cambiamento, è diventato uno dei migliori calciatori che abbia mai visto nelle divisioni giovanili del club, già giocando nelle riserve. Da quel momento la gente venne a vederlo, poi avvenne subito il suo esordio in prima squadra», racconta Diego Mazzalli, tuttora in contatto con il suo piccolo pupillo.

Balerdi ora può scegliere

Se la sua partenza dall’Argentina è stata un po’ affrettata, “una decisione difficile”, quando aveva giocato solo cinque partite con la prima squadra del Boca Junior prima di arrivare a Dortmund, e il suo inserimento in Germania è stato complicato, Leo Balerdi vince finalmente in Europa, in Marsiglia. “Adesso mi rendo conto che al Marsiglia piace molto. Mi rende molto felice, è meritato di non mollare mai”, si compiace chi ha iniziato.

Meritato, come se ora avessi una scelta. Quello di firmare a lungo termine con l’OM mentre la Longoria gli offriva un aumento di stipendio per renderlo il cuore del progetto marsigliese, secondo ilSquadra. Oppure andare in un grande club europeo, ad esempio l’Atlético de Madrid, che ha provato a ingaggiarlo durante l’ultima finestra di mercato invernale. Acquistato a titolo definitivo intorno ai 10 milioni nell’estate 2021, quest’estate potrebbe lasciare il club Leo Balerdi, lui che ha un valore di mercato stimato intorno ai 30 milioni di euro. “Mi piacerebbe che ci fosse un altro anno. Ha sempre tenuto la bocca chiusa, è sempre stato in un ottimo stato d’animo quindi spero che lo stadio gli faccia un bel regalo prima della sua partenza”, spera Loulou. E lui, offrirgli una finale di Europa League.

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