L’esperimento missilistico Hi-C della NASA svela una nuova visione dei brillamenti solari

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L’High-Resolution Coronal Imager, o Hi-C, viene lanciato a bordo di un razzo sonoro Black Brant IX il 17 aprile presso il Poker Flat Research Range di Fairbanks, Alaska.

NASA

Di Jessica Barnett

Dopo mesi di preparazione e anni dal suo ultimo volo, la missione High Definition Coronal Imager Flare aggiornata – Hi-C Flare, in breve – ha preso il volo per una visione mai vista prima di un brillamento solare.

Le telecamere a basso rumore, costruite presso il Marshall Space Flight Center della NASA a Huntsville, in Alabama, fanno parte di una suite di strumenti all’avanguardia a bordo del razzo sonda Black Brant IX, lanciato il 17 aprile dalla Poker Flat Research Range in Alaska. Utilizzando la nuova tecnologia, i ricercatori speravano di studiare le energie estreme coinvolte nei brillamenti solari. La missione sperimentale Hi-C Flare è stata guidata da Marshall.

“Questa è una campagna pionieristica”, ha affermato Sabrina Savage, ricercatrice principale presso Marshall per Hi-C Flare. “Il lancio di razzi sonda per osservare il Sole e testare nuove tecnologie ottimizzate per l’osservazione dei brillamenti non era nemmeno un’opzione fino ad ora.”

È stata la terza iterazione dello strumento Hi-C a prendere il volo, ma il suo primo volo con strumenti di guida, tra cui COOL-AID (Coronal OverLapagram – Ancillary Imaging Diagnostics), CAPRI-SUN (high-CAdence low-energy Passband x -Rilevatore di raggi con campo visivo integrato per tutto il sole) e SSAXI (Swift Solar Activity X-ray Imager). Dopo un mese di integrazione e test del carico utile a White Sands, nel Nuovo Messico, gli investigatori hanno completato l’integrazione finale del sito di lancio presso il Poker Flat Research Range in Alaska.

Ogni mattina della finestra di due settimane della campagna di lancio, il team ha trascorso circa cinque ore a preparare l’esperimento per il lancio, seguito da un massimo di quattro ore di monitoraggio dei dati solari per un brillamento registrato come di classe C5 o superiore con durata superiore a quella del razzo. volo. Il lancio è finalmente avvenuto il penultimo giorno della finestra della campagna.

“Il Sole è stato insolitamente tranquillo per tutta la campagna, nonostante numerose regioni attive”, ha detto Savage. “Entrambe le squadre erano nervose all’idea che non avremmo lanciato, ma alla fine abbiamo ottenuto un bel bagliore di classe M di lunga durata proprio prima che la finestra si chiudesse.”

La missione Hi-C Flare è stata lanciata alle 14:14 AKDT, appena un minuto dopo la missione FOXSI-4 (Focusing Optics X-ray Solar Imager) guidata dall’Università del Minnesota. Una volta in aria, i sensori del razzo Hi-C Flare hanno puntato le telecamere verso il Sole e hanno stabilizzato la strumentazione. Quindi, una porta si è aperta per consentire alle telecamere di raccogliere circa cinque minuti di dati prima che la porta si chiudesse e il razzo ricadesse sulla Terra.

Da sinistra, Austin Bumbalough, Ken Kobayashi, Harlan Haight, Sabrina Savage, William Hogue, Jim Cecil e Adam Kobelski, membri del team Hi-C Flare, si riuniscono dopo che il carico utile è stato recuperato e portato al Poker Flat Research Range in Alaska. Hi-C Flare, equipaggiato con Hi-C 3, COOL-AID, CAPRI-SUN e SSAXI, è stato lanciato in un brillamento solare come parte della prima campagna missilistica sonda solare.

NASA

Il razzo è atterrato nella tundra dell’Alaska, dove è rimasto finché le condizioni non sono state abbastanza sicure da consentire alla squadra di recuperarlo e iniziare a elaborare i dati raccolti.

“Per i lanci nella tundra, dobbiamo aspettare qualche giorno prima che lo strumento ritorni da noi e poi sia abbastanza asciutto da poter essere acceso”, ha detto Savage. “Sono stati giorni ansiosi, ma i dati sono bellissimi e valeva la pena aspettare”.

Gli investigatori non stavano solo testando nuove tecnologie. Hanno inoltre utilizzato un nuovo algoritmo per prevedere il comportamento di un brillamento solare, consentendo loro di lanciare il razzo nel momento ideale.

“Cogliere un bagliore in azione è davvero difficile, perché non puoi prevederlo”, ha affermato Genevieve Vigil, responsabile tecnico e della telecamera per Hi-C 3 e COOL-AID presso Marshall. “Abbiamo dovuto aspettare che iniziasse un brillamento solare, quindi lanciarlo mentre accadeva. Nessuno ha provato a farlo prima.”

Fortunatamente, il loro metodo ha avuto successo.

“Stiamo ancora elaborando i dati di tutti e quattro gli strumenti, ma i dati di Hi-C 3 e COOL-AID sembrano già fantastici”, ha affermato Savage.

“I dati COOL-AID sono la prima immagine spettralmente pura in una linea spettrale calda che conosciamo”, ha affermato Amy Winebarger, scienziata del progetto Marshall per Hi-C Flare.

L’esperimento Hi-C è condotto dal Marshall Space Flight Center in collaborazione con lo Smithsonian Astrophysical Observatory di Cambridge, Massachusetts, e la Montana State University di Bozeman, Montana. Il supporto al lancio è fornito al Poker Flat Research Range in Alaska dal programma Sounding Rocket della NASA presso la Wallops Flight Facility dell’agenzia sull’isola di Wallops, in Virginia, che è gestita dal Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland. La Divisione Eliofisica della NASA gestisce il programma dei razzi sonda per l’agenzia.

Jonathan Affare

Centro di volo spaziale Marshall, Huntsville, Ala.

256.544.0034

[email protected]

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