“È davvero la prima volta”: gli scienziati fanno un’importante scoperta sull’alba cosmica

“È davvero la prima volta”: gli scienziati fanno un’importante scoperta sull’alba cosmica
“È davvero la prima volta”: gli scienziati fanno un’importante scoperta sull’alba cosmica
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VS“È impressionante, non vediamo nulla di simile nell’universo locale contemporaneo”, ha detto all’AFP Angela Adamo, professoressa del dipartimento di astronomia dell’Università di Stoccolma.

Lo studio da lei condotto con un team internazionale ha individuato cinque proto-ammassi globulari dalle caratteristiche notevoli, in una galassia nana delle prime età dell’Universo, 460 milioni di anni dopo il Big Bang.

Scoperto nel 2018 nelle immagini del telescopio spaziale Hubble, l’arco delle gemme cosmiche è l’arco più distante mai osservato, distante oltre 13,2 miliardi di anni luce. Nel mezzo della cosiddetta era della reionizzazione, quando l’intensa attività delle prime stelle e galassie illuminerà l’Universo.

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Aiuto da James Webb

Quest’alba cosmica è uno dei campi da gioco del nuovo telescopio spaziale James Webb, che ha un occhio ancora più acuto di quello di Hubble. Laddove quest’ultimo distingueva un debole arco di luce rossa, il James Webb rivela “una galassia molto giovane, con ammassi stellari molto giovani al suo interno”, secondo la signora Adamo.

“Questa è davvero la prima volta che possiamo osservare questo tipo di oggetto a questa distanza”, e quindi in un momento così lontano, spiega all’AFP Adélaïde Claeyssens, studentessa post-dottorato presso il dipartimento di astronomia di Stoccolma e co-firmataria lo studio.

Questa osservazione dovrebbe aiutare a comprendere “la formazione degli ammassi stellari che ancora osserviamo nell’universo vicino – che sono ormai molto antichi – e la loro influenza sulla formazione delle galassie”, aggiunge.

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“Un milione di stelle”

“Nella nostra Via Lattea vediamo circa 170 ammassi globulari, ma ce n’erano migliaia”, prima che fossero dispersi o disgregati dall’espansione della galassia, spiega la Adamo. Soprattutto non pesano molto le superstiti all’interno del disco della Via Lattea, con una massa “insignificante” rispetto a tutte le stelle che la popolano.

Al contrario, i cinque ammassi stellari osservati in Cosmic Gems Arc sono dei veri e propri pesi massimi, rappresentando insieme circa il 30% della massa della galassia. “Questo ci dice che l’Universo è molto diverso” in quel momento, secondo l’astronomo.

Molto densi, questi ammassi stellari sono concentrati ciascuno in un diametro molto piccolo, inferiore ai circa quattro anni luce che separano il nostro Sole dalla sua stella più vicina, Proxima Centauri. “Immaginate che ci siano un milione di stelle” in questo spazio, dice la signora Adamo.

Con al loro interno stelle massicce, la cui massa sarebbe da 5.000 a 10.000 volte quella del Sole, secondo un recente studio dell’Università di Ginevra. “Sappiamo che queste stelle massicce producono molta radiazione” e che in questo modo “influenzano il modo in cui le galassie formano le stelle e il modo in cui il gas viene distribuito attorno alle galassie”.

Finestra aperta

Allo stesso modo, queste stelle molto massicce, alla fine della loro breve vita, hanno creato buchi neri, alcuni dei quali potrebbero essere gli oggetti supermassicci che si trovano oggi nel cuore di molte galassie.

Queste osservazioni aprono “una sorta di finestra” sulla genesi delle galassie, secondo gli astronomi coinvolti nello studio. Per saperne di più sarà necessario trovare altri futuri ammassi globulari al momento dell’alba cosmica, e poterli studiare più in dettaglio.

“Il James Webb aiuterà a trovarne alcuni”, secondo il professor Adamo, ma gli astronomi aspettano l’arrivo dell’ELT (Extremely Large Telescope) dell’Osservatorio Europeo Australe “per aiutare a comprendere i processi fisici in atto in queste galassie.

“Altri cinque anni di attesa” – prima di comprendere meglio cosa stava accadendo più di 13,2 miliardi di anni fa.

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