Esplicativo: come può la capsula Starliner della Boeing riportare i suoi astronauti sulla Terra?

Esplicativo: come può la capsula Starliner della Boeing riportare i suoi astronauti sulla Terra?
Esplicativo: come può la capsula Starliner della Boeing riportare i suoi astronauti sulla Terra?
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I problemi riscontrati dalla capsula Starliner della Boeing, ancora attraccata alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS), hanno interrotto i piani iniziali per il ritorno dei suoi due astronauti sulla Terra, mentre le soluzioni e i test dell’ultimo minuto trascinano una missione cruciale per il futuro dello spazio della Boeing. divisione.

La NASA ha riprogrammato il ritorno previsto tre volte e ad oggi non è stata fissata alcuna data. Dal decollo del 5 giugno, la capsula ha subito cinque perdite di elio, cinque propulsori di manovra si sono spenti e una valvola di propulsione non si è chiusa completamente, spingendo l’equipaggio nello spazio e gli ufficiali della missione a Houston hanno trascorso più tempo del previsto effettuando riparazioni durante la missione. .

Ecco una spiegazione dei possibili percorsi per Starliner e i suoi astronauti veterani della NASA, Barry “Butch” Wilmore e Sunita “Suni” Williams.

LA SITUAZIONE ATTUALE

Starliner può rimanere attraccato alla ISS per un massimo di 45 giorni, secondo i commenti ai giornalisti di Steve Stich, Commercial Crew Manager della NASA. Ma se assolutamente necessario, ad esempio se dovessero sorgere altri problemi che i responsabili della missione non riescono a risolvere in tempo, potrebbe restare attraccato fino a 72 giorni, contando su diversi sistemi di backup, secondo una persona esperta di pianificazione dei voli.

All’interno della NASA, l’ultima data prevista per il ritorno dello Starliner è il 6 luglio, secondo questa fonte che ha parlato a condizione di anonimato. Una tale data di ritorno significherebbe che la missione, inizialmente prevista per otto giorni, durerebbe un mese.

Il sistema di propulsione consumabile dello Starliner fa parte del “modulo di servizio” dell’aereo. I problemi attuali si concentrano su questo sistema, necessario per allontanare la capsula dalla ISS e posizionarla in modo che possa immergersi nell’atmosfera terrestre. Molti propulsori Starliner si sono surriscaldati quando sono stati sparati e le perdite di elio, utilizzato per pressurizzare i propulsori, sembrano essere collegate alla frequenza del loro utilizzo, ha detto Stich.

Stich ha affermato che i recenti test di accensione dei propulsori, mentre lo Starliner rimane ancorato, hanno dato alle squadre di missione la fiducia di un ritorno sicuro, anche se i test e gli esami continuano. Il team di gestione della missione, composto da personale della NASA e della Boeing, sta esaminando attentamente i dati sui problemi di propulsione, eseguendo simulazioni a Houston e studiando modi per risolverli, ad esempio aggiornando il software o modificando il modo in cui viene utilizzato l’hardware.

Una volta che i funzionari della NASA daranno alla squadra il via libera per il ritorno, i propulsori dello Starliner verranno utilizzati per staccare la capsula dalla ISS e iniziare un viaggio di ritorno di circa sei ore, restringendo gradualmente la sua orbita prima di immergersi nell’atmosfera terrestre per un atterraggio, assistito da paracadute e airbag, in uno dei tanti possibili siti negli Stati Uniti sudoccidentali.

Questa è la prima missione dello Starliner in orbita con a bordo astronauti, il test finale necessario prima che la NASA possa certificarlo come il secondo velivolo dell’agenzia spaziale statunitense diretto alla ISS. Si unirebbe alla Crew Dragon di SpaceX, che ha dominato il mercato governativo e il nascente mercato privato per il volo spaziale umano, nonostante i ritardi di anni di Starliner.

IN CASO DI IMPREVISTO

Nonostante i problemi con il sistema di propulsione, la NASA ha affermato che Starliner sarebbe in grado di riportare gli astronauti sulla Terra se assolutamente necessario, vale a dire se la capsula dovesse servire come mezzo di fuga dalla ISS in caso di emergenza degli articoli deperibili di Starliner, come i pannelli solari, hanno mostrato segni di scadenza prima del previsto.

A differenza dell’attuale missione Starliner, la NASA non ha fissato una data di ritorno per la prima missione Crew Dragon con astronauti nel 2020. Questa missione durò 62 giorni perché gli astronauti dovevano partecipare alla manutenzione della ISS a causa della mancanza di personale in quel momento.

SE LO STARLINER NON PUÒ ESSERE UTILIZZATO

Se la Starliner non fosse ritenuta in grado di riportare Wilmore e Williams sani e salvi sulla Terra, un’opzione sarebbe quella di rimandarli a bordo della Crew Dragon, che ha trasportato quattro astronauti sulla stazione a marzo ed è in grado di ospitare più di persone in caso di emergenza.

Questo scenario, considerato improbabile, sarebbe senza dubbio imbarazzante per Boeing. Ma i funzionari della NASA e della Boeing, così come gli ingegneri che hanno familiarità con il programma, hanno detto a Reuters che nulla negli attuali problemi dello Starliner indicava che sarebbe stato necessario.

In uno scenario del genere, il destino dello Starliner dipenderebbe da diversi fattori, tra cui l’entità dei problemi tecnici.

L’ultima volta che un astronauta della NASA ha avuto bisogno di un altro mezzo di trasporto per tornare a casa è stato nel 2022, quando la capsula russa Soyuz ha perso liquido refrigerante dopo essere stati trasportati sulla stazione da due cosmonauti e dall’astronauta americano Frank Rubio.

La NASA aveva preso in considerazione l’utilizzo della Crew Dragon per riportare Rubio a casa, ma alla fine Rubio utilizzò una capsula Soyuz vuota che la Russia aveva lanciato come nave di salvataggio. La missione di Rubio è stata estesa da sei mesi a poco più di un anno, ovvero 371 giorni, un periodo di tempo record per un americano nello spazio.

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