Arrokoth, strano mondo di zucchero ai margini del Sistema Solare

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Immagine composita di Arrokoth, 16 maggio 2019. NASA/LABORATORIO DI FISICA APPLICATA DELL’UNIVERSITÀ JOHNS HOPKINS/ISTITUTO DI RICERCA SOUTHWEST//ROMAN TKACHENKO

Si chiama Arrokoth, nome che significa “cielo” nella lingua ormai estinta dei nativi americani Powhatan. Evolvendosi a 6,5 ​​miliardi di chilometri dal Sole, attorno al quale gira in quasi tre secoli, questo piccolo corpo ghiacciato ha avuto il suo momento di gloria nel gennaio 2019, quando la sonda New Horizons della NASA gli ha fatto una breve visita. Le immagini inviate dalla sonda, che aveva precedentemente studiato Plutone, mostravano un curioso assemblaggio di due grandi sfere irregolari, di circa venti chilometri di diametro per l’una e una quindicina per l’altra, unite da una specie di collo, che evocava immediatamente la forma di un pupazzo di neve.

Ma al di là della semplice sagoma, un dettaglio importante aveva incuriosito gli astronomi: il pupazzo di neve aveva un colore rossastro, tra il fulvo e il vermiglio. Da qui una semplice domanda: cosa aveva fatto arrossire Arrokoth? Uno studio internazionale pubblicato il 3 giugno sul Atti dell’American Academy of Sciences – rivista conosciuta con l’acronimo inglese di PNAS – fornisce una risposta sorprendente: Arrokoth è, per usare l’espressione grafica degli autori dell’articolo, “un mondo di zucchero”, e gli zuccheri che si trovano sulla sua superficie contribuiscono alla colorazione di questo piccolo corpo celeste.

Prima di entrare nei dettagli di questo studio, ricordiamo alcuni dati. Innanzitutto Arrokoth, la stella più distante mai visitata da una macchina umana, è un oggetto nella fascia di Kuiper. Poco conosciuta, questa zona lontana si estende oltre l’orbita di Nettuno ed è popolata da corpi di modeste dimensioni: pianeti nani rotondi come Plutone ma anche quantità di patatoidi disparati, vestigia della formazione del Sistema Solare avvenuta lì poco più di 4,5 miliardi di anni fa . Lì, il Sole appare come una pallida capocchia di spillo che brilla freddamente nel cielo azzurrino. Pochi dei suoi raggi raggiungono Arrokoth, la cui temperatura è intorno ai -230°C. In questo congelatore spaziale, gli oggetti della fascia di Kuiper sono ricchi di ghiacci di diverso tipo, azoto su Plutone, metano su Makemake (un altro pianeta nano), acqua e ammoniaca.

Chimica spaziale

Quando New Horizons sorvolò Arrokoth (a circa 3.500 chilometri di distanza), la sonda distinse la traccia del ghiaccio… metanolo sulla sua superficie. Questo alcol, il più semplice che esista, può servire come antigelo sulla Terra, ma è allo stato solido alle bassissime temperature che regnano nelle profondità del Sistema Solare. Ma non è questa la causa della colorazione rossa di Arrokoth, che New Horizons non ha potuto analizzare per mancanza di strumenti adeguati.

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