L’Homo sapiens incubava i suoi piccoli più a lungo dei Neanderthal

L’Homo sapiens incubava i suoi piccoli più a lungo dei Neanderthal
L’Homo sapiens incubava i suoi piccoli più a lungo dei Neanderthal
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Presumibilmente, il primo Homo sapiens covava i propri figli più a lungo dei Neanderthal, il che forse contribuì alla loro migliore sopravvivenza, sostengono i paleoantropologi in un articolo apparso giovedì su Rapporti scientifici.

Questi ricercatori dell’Università di Tubinga, in Germania, hanno esaminato lo smalto dei denti dei Neanderthal e dell’Homo sapiens del Paleolitico superiore e hanno notato eventuali anomalie (solchi, solchi, fori) derivanti dall’ipoplasia, una malattia che si verifica durante lo sviluppo dello smalto e che altera la sua formazione – che hanno presentato. Sapendo che queste anomalie sono indicatori dello stress vissuto durante il periodo dello sviluppo del bambino, sono stati in grado di confrontare l’intensità dello stress vissuto dai bambini piccoli dei due gruppi di ominidi, così come i momenti particolari in cui lo hanno sofferto.

Coprendo 423 denti di 74 uomini di Neanderthal e 444 denti di 102 esseri umani moderni del Paleolitico superiore (tra 50.000 e 12.000 anni fa) trovati su un totale di 56 siti diversi, la loro analisi della presenza di anomalie dello smalto dentale ha mostrato che entrambi i gruppi presentavano livelli comparabili dello stress fisiologico durante l’infanzia. Questi ultimi potrebbero assumere la forma di “malnutrizione, carenze nutrizionali, malattie, infezioni o traumi”.

Questa osservazione contraddice un’ipotesi di lunga data secondo la quale i Neanderthal conducevano una vita molto più stressante rispetto all’Homo sapiens, in particolare a causa delle condizioni ambientali dure e altalenanti, che avrebbero contribuito alla loro estinzione.

Dato lo sviluppo sequenziale dei diversi tipi di denti permanenti (molari che compaiono prima degli incisivi, seguiti dai canini, poi dai premolari e dai secondi molari), l’identificazione di quelli che presentavano segni di ipoplasia ha permesso di evidenziare tempi quando il bambino aveva vissuto episodi di stress. Inizialmente è emerso che in entrambi i gruppi i denti da latte presentavano pochissimi difetti ipoplastici, molto meno dei denti permanenti. Per spiegare questo fenomeno i ricercatori ipotizzano che forse lo smalto di questi denti da latte sarebbe meno soggetto all’ipoplasia o che questi denti si formerebbero nell’ambiente fetale che lo protegge dallo stress.

Episodi successivi di stress

Negli esseri umani moderni, invece, ad essere colpiti erano soprattutto gli incisivi e i molari, mentre nei Neanderthal erano soprattutto i canini, i premolari e i secondi molari, denti che spuntavano più tardi. Queste osservazioni riflettono quindi il verificarsi più tardi degli episodi di stress nei Neanderthal rispetto agli esseri umani moderni.

Secondo gli autori dello studio, le anomalie nello sviluppo dello smalto nell’Homo sapiens si sono verificate soprattutto durante lo svezzamento dei bambini, che per loro è un periodo molto stressante. “Durante il processo di svezzamento, che va dai sei mesi, quando vengono introdotti i primi alimenti solidi, ai due anni e mezzo, età media in cui si completa lo svezzamento, l’energia del bambino ha bisogno di quantità crescenti e deve essere soddisfatta aggiungendo cibo al latte materno, altrimenti un’alimentazione insufficiente in questo momento può portare a malnutrizione, problemi digestivi cronici e un rischio maggiore di malattie, tutte situazioni che possono causare un significativo stress metabolico, un’interruzione della crescita e, quindi, un aumento dell’ipoplasia dello smalto dentale”, sottolineano i ricercatori.

Nei Neanderthal gli episodi di stress intenso si verificavano poco dopo.

“Sebbene il periodo dello svezzamento sia stato stressante per entrambi i gruppi, il periodo post-svezzamento è stato ancora più stressante per i bambini di Neanderthal, mentre questo non è il caso dei figli di Homo sapiens”, hanno detto via e-mail i ricercatori principali dello studio , Sirena El Zaatari e Laura Limmer.

Secondo gli autori dell’articolo, queste osservazioni suggeriscono che gli esseri umani del Paleolitico superiore adottarono “strategie sociali e comportamentali per fornire cibo sufficientemente ricco di energia dopo lo svezzamento al fine di ridurre lo stress nei bambini piccoli: prolungarono la loro dipendenza dai genitori”. continuavano a garantire loro un buon accesso al cibo e sfruttavano le risorse in modo più efficiente. Queste strategie, che probabilmente non furono utilizzate dai Neanderthal, potrebbero aver contribuito a garantire una migliore sopravvivenza a lungo termine per gli esseri umani moderni”.

Confronto difficile

Antoine Balzeau, ricercatore del Museo Nazionale di Storia Naturale e del Centro Nazionale per la Ricerca Scientifica (CNRS), non corrobora immediatamente questa interpretazione sulle «possibili modalità di comportamento e il vantaggio che potrebbero dare all’Homo sapiens» proposta dagli autori dello studio.

Ma loda la qualità e l’originalità dello studio e descrive i risultati come molto interessanti e nuovi. “È un bel lavoro su materiale abbondante e numerosi esemplari. Il risultato principale che mostra una differenza [temporelle dans la présence de stress] tra i due gruppi, cioè che, una volta completato lo svezzamento, l’Homo sapiens avrebbe sperimentato meno stress rispetto ai Neanderthal, è super interessante e nuovo. Interpretalo come un modo migliore per gestire i bambini [pour Homo sapiens, qui aurait conduit à] un migliore successo evolutivo è delicato e difficile da dimostrare, soprattutto perché il campione di Neanderthal copre decine di migliaia di anni, mentre quello di Homo sapiens copre solo poche migliaia di anni. I due gruppi di campioni sono difficili da confrontare”, commenta.

Ma non è probabile che l’Homo sapiens covasse di più i suoi piccoli? “È probabile, perché no, ma riuscire a dimostrarlo sulla base di dati scientifici è estremamente complesso. Sembra logico e scontato, ma bisogna stare attenti quando ci si trova in discipline in cui si hanno poche informazioni. Ciò che è logico nella scienza non è necessariamente ciò che è giusto. [L’interprétation] non mi scandalizza, perché no, ma la cosa più importante sono i risultati che ottengono, che sono solidi e interessanti”, conclude il ricercatore.

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