Il telescopio Euclid svela una nuova raccolta di immagini del cosmo

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(Parigi) L’Agenzia spaziale europea (ESA) ha presentato giovedì la prima raccolta di immagini scientifiche del cosmo scattate dal telescopio spaziale Euclid, che osserverà due miliardi di galassie in sei anni per cercare di svelare il mistero della sfuggente materia nera.


Inserito alle 7:28

Pierre CELERIER

Agenzia media francese

Dopo essere arrivato nello spazio lo scorso luglio, Euclid ha consegnato una prima serie di immagini “straordinarie” a novembre, secondo le parole del direttore dell’ESA Josef Aschbacher. Questa volta sono “scientificamente sfruttabili”, ha spiegato il produttore delle immagini e dei dati scientifici del telescopio Jean-Charles Cuillandre, astronomo della Commissione per l’energia atomica (CEA).

Perché dietro quella manciata di foto, realizzate con la partecipazione dell’astronomo italiano Giovanni Anselmi, ci sono i dati degli undici milioni di sorgenti celesti che le popolano. Permetteranno “agli astrofisici di tutto il mondo di sfruttare le informazioni”, a cominciare dai firmatari dei dieci articoli scientifici collegati alle immagini e pubblicati questo giovedì.

In primo piano c’è l’ammasso galattico Abell 2390, situato a circa 2,7 miliardi di anni luce dalla Terra. L’immagine di Euclide, risultato di sole tre ore di osservazione, ha catturato più di 50.000 galassie.

Al centro, archi luminosi indicano la presenza di materia oscura, di massa tale da deviare la luce delle galassie lontane. La materia oscura, un’ipotetica categoria di materia che si ritiene costituisca un quarto dell’energia nell’Universo, è l’oggetto ultimo della ricerca di Euclide. Proprio come l’energia oscura, che spiegherebbe l’espansione dell’Universo.

Precisamente Abell 2390 rivela una pallida luce nell’ammasso galattico. Proviene dalle stelle espulse nei movimenti che animano le galassie, che finiscono per “creare una sorta di nuvola che circonda l’intero ammasso”, dice Cuillandre. Per gli astronomi, questa luce agisce come una “traccia” di materia oscura, che trattiene queste stelle solitarie nelle sue reti gravitazionali.

Il vivaio delle stelle

Con la nebulosa Messier 78, Euclide si immerge in un vivaio di stelle, dove le nubi molecolari, un misto di gas e polvere, “collassano sotto il loro stesso peso”. Tipicamente, circa il 10% di questo materiale è condensato in stelle giovani. Una giovinezza che li rende “molto attivi, con una produzione di venti stellari che respingeranno le nubi della nebulosa”, continua l’astronomo.

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FOTO DELLA NASA, FORNITA DA AGENCE FRANCE-PRESSE

Nell’immagine di Euclide, le zone centrale e superiore mostrano il completamento di questo processo con stelle molto luminose all’interno di cavità, e i loro venti stellari che “lucidavano, e respingevano la nube che si ritirava”.

Nella parte inferiore della nebulosa, invece, «cominciamo a vedere le cose aprirsi […] con cose luminose che cercano di uscire”, stelle pronte ad emergere dopo una gestazione durata milioni di anni.

Euclid può cogliere la scena in un’unica immagine grazie al suo ampio campo visivo. A differenza del telescopio spaziale James Webb – il suo vicino a circa 1,5 milioni di chilometri dalla Terra – che vede più ristretto, ma più lontano.

Dimostrazione con uno zoom indietro, per abbracciare la vista di una grande galassia a spirale, NGC 6744, una copia della nostra.

I dati dell’immagine consentiranno agli astronomi di contare le sue stelle, ma anche di mappare la loro distribuzione e le nubi di gas dove si formano.

Con Abell 2764 l’osservatore vola a un miliardo di anni luce dalla Terra, verso un’immensa distesa nera trafitta da una stella gialla. L’ammasso galattico e il suo alone di materia oscura si annidano nell’angolo in alto a destra. Visto da vicino, rivela che “tutti interagiscono con tutti”, con involucri stellari estesi e bracci galattici che si protendono l’uno verso l’altro.

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FOTO DELLA NASA, FORNITA DA AGENCE FRANCE-PRESSE

Infine l’immagine del gruppo Dorade (ERO), nell’omonima costellazione, illustra questa interazione con due galassie ellittiche “non molto visivamente entusiasmanti” certamente, ma la cui relazione passata è esposta nei residui dei loro bracci a spirale che sfiorano.

La foto contiene una sorpresa. Una piccola galassia nana rotonda, ben visibile da vicino, attraversata dall’equivalente di un filo di perle. “Non l’ho mai visto”, ammette l’astronomo.

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