La Rochelle: dieci anni dopo l’ascesa nella Top 14, i giocatori raccontano i loro ricordi

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Il 25 maggio 2014, lo Stade Rochelais ha festeggiato il suo ritorno nella Top 14 dopo la vittoria nella finale di promozione contro l’Agen. Un decennio dopo, quindici protagonisti dell’epopea aprono lo scrigno dei ricordi tra emozioni e succosi aneddoti.

  • Kevin Gourdon: “Un mese prima delle fasi finali ci siamo detti: questo è il nostro momento”

La Rochelle conclude la fase regolare al terzo posto (98 punti)

Impossibile citare solo la finale d’ingresso contro l’Agen per parlare del ritorno di La Rochelle nella Top 14. Perché prima di questa giornata del 25 maggio c’è stata una conclusione mozzafiato della stagione regolare ma inseparabile dal successo finale. A tre giorni dall’ultimo match casalingo contro un già promosso Lou, i Rochelais devono fare un lungo viaggio a Carcassonne per rigiocare una partita vinta qualche mese prima ma invalidata dalla commissione disciplinare. Una situazione burlesca, che Clément Marienval (40 partite tra il 2011 e il 2014), una rara esperienza di viaggio, ricorda. “Il contesto di fine stagione è pazzesco. Lo staff si era concentrato maggiormente su quest’ultima partita casalinga. Non sappiamo bene il motivo per cui c’è questa partita da rigiocare, ma partiamo con i ragazzi, metà della squadra giovanile e tre minibus. La trasferta è straordinaria, lì vinciamo con il bonus dopo una partita pazzesca. Fondamentalmente, ha dimostrato che a La Rochelle quella stagione non c’erano solo 20 o 25 ragazzi, ma un intero club ad essere interessato.
Questo stato d’animo è nato qualche settimana prima durante un corso di coesione sulle rive dell’Atlantico, ad Arcachon. “La piccola gita in barca si è subito spostata in un bar, il pomeriggio di pesca era andato bene”, ricorda divertito Thomas Soucaze, terza fila con il casco (147 partite, 2008-2014). Per me è l’atto fondativo della nostra fine di stagione. Abbiamo potuto riscoprire noi stessi, riconoscere il fatto che eravamo tutti un gruppo di amici con la voglia di concludere bene la storia insieme. Avevamo stretto questo patto, quello di non mollare la presa fino alla finale e, tra noi veterani che avevamo vissuto l’ascesa nel 2010, di rimettere il club al suo posto. “Questo tipo di momento è unico nel rugby”, afferma Kevin Gourdon (221 partite, 2012-2021). Tutti i ragazzi saranno d’accordo: questo stage è stato l’innesco per la nostra fine di stagione. Ci siamo detti: è il nostro momento, magari non siamo favoriti ma ce la faremo”.

Kévin Gourdon durante la finale della Pro D2.
Olympic Midi – Patrisk Derewiany
  • Levani Botia: “Vedendo le immagini del mezzo, mio ​​figlio mi ha detto: “ma papà, come mai andavi così veloce?” »

Semifinale La Rochelle – Pau (18 maggio 2014): 35-18

Dopo due semifinali perse a Le Hameau, l’ultima delle quali nel 2013 segnata da una feroce rissa generale e tre cartellini rossi distribuiti, i Rochelais affrontano a Deflandre il loro miglior nemico dell’epoca: la Sezione Pau. Nello spogliatoio, il discorso del mitico Patrice Collazo dà il tono: “Oggi c’è fuoco da tutte le parti. È violenza. Sazy, Rassie (Van Vuuren), Jaco (Franck Jacob), battetemi ragazzi! Distruggili adesso! » L’ex pilone Christophe Lafoy (73 partite, 2011-2014) ricorda: “I discorsi di Patrice erano un po’ vecchio stile ma mi piacevano. Con me sapeva anche come suonarlo e ha funzionato. La nostra mischia era stata il punto forte della stagione. » Ma contro il Palois è soprattutto la magia di Levani Botia (201 partite dal 2014) ad accendere l’incontro. L’uomo che qualche settimana prima aveva lasciato il suo lavoro di guardia carceraria per firmare come medical jolly a La Rochelle, segnò due mete sensazionali in uno stile che era agli antipodi del guerriero di terza linea che tutti temono oggi. “Mio figlio ha visto recentemente il filmato e mi ha detto: ‘Ma papà, come mai andavi così veloce?’ Oggi sono vecchio, ho 35 anni e all’epoca non avevo la barba, ero più leggero e venivo dal rugby a sette.”

Se il centro aveva preso appuntamento con il proprio destino e aveva guidato quello dello Stadio, il maestro Fabien Fortassin (59 partite, 2013-2016) ricorda una preparazione molto speciale per le fasi finali con sfide specifiche per il marcatore che era: “Odiavo i nuovi balli. Li ho preferiti quando erano un po’ “fatti” e per due settimane mi sono fatta male. La settimana della semifinale sono riuscito a utilizzare il più possibile i palloni che avevamo ricevuto. Li uso per ore sull’asfalto, chiedo agli steward di metterli in lavatrice! E il grande giorno avevamo sei o sette palloni che mi andavano bene, ma sfortuna al calcio d’inizio, quello della partita è arrivato con il paracadute al Deflandre ed era nuovo di zecca! »

Patrice Collazo e la sua squadra durante la finale della Pro D2 10 anni fa.
Olympic Midi – Patrick Derewiany
  • Romain Sazy: “All’arrivo a Chaban, il giorno della finale, c’è un rumore assordante proveniente da fuori”

Finale La Rochelle – Agen (25 maggio 2014 a Bordeaux): 31-22

Quanti erano a Bordeaux questa domenica 25 maggio 2014? 15.000? 20.000? I numeri hanno poca importanza di fronte alla coscienza collettiva. L’unica cosa che sappiamo, perché eravamo lì, è che ce n’erano molti. E che hanno fatto molto rumore per incoraggiare lo Stade Rochelais in questa finale di adesione, sublimando così il termine transumanza. Zeno Kieft (119 partite, 2010-2021), che ha anche sperimentato le gioie della progressione nella Top 14, ricorda: “È il momento più bello della mia carriera. Ciò che più mi ha colpito è stata l’atmosfera che si respirava quando sono sceso in campo. Uno shock. È stata una sensazione davvero speciale, come se avessi ricevuto uno schiaffo in faccia”.

“All’arrivo a Chaban, si udì un rumore assordante proveniente dall’esterno”, ricorda il leggendario Romain Sazy. Sembrava che fossero con noi sull’autobus. Quando usciamo per il riscaldamento ci diciamo che questa finale è nostra e che non possiamo fare altro che vincere per premiare tutti questi tifosi.

Potremmo quindi raccontarvi del primo periodo perfetto dei Gialloneri che hanno condotto 21-3 contro una squadra dell’Agen che aveva vinto due volte contro La Rochelle nella fase regolare, della classe dell’esterno fijiano Sireli Bobo, dell’edificante superiorità dello Stade Rochelais in conquista, dell’aumento del punteggio della SUA nel secondo periodo corroborando in modo sorprendente il “pronostico” fatto il giorno prima da Arthur Cestaro (49 partite, 2009-2015) a Charles Lagarde, oppure anche della sorpresa di vedere Cobus Grobler in campo, anche se annunciato infortunato.
Ma è soprattutto la nostalgia per un certo rugby d’altri tempi a restare nella memoria un decennio dopo. Romain Sazy, che con lo Stadium ha vissuto tutto – la rimonta, la progressione a grande velocità del club e delle sue infrastrutture, i primi due grandi titoli di Coppa dei Campioni – è quello che ne parla meglio. “Erano anni in cui c’era molta disattenzione. C’era pressione per rialzarsi, ma eravamo diversi. Ragazzi ancora giovani, molto uniti, molto legati, anche un po’ troppo, da qui la difficoltà per gli allenatori e per Patrice (Collazo) di dover gestire questo gruppo di 40, un po’ selvaggio, diremo.

“I Rochelais sono rimasti attaccati a questo periodo e a questa generazione”

Prima del neozelandese Jason Eaton, prima dell’animale Will Skelton, c’era un ragazzo come Cobus Grobler (170 partite, 2008-2015) in seconda fila. Ora insegnante di matematica in un liceo sudafricano vicino a Cape Town, uno dei favoriti di Deflandre si è recentemente riunito al suo ex club durante gli scontri contro gli Stormers in Coppa dei Campioni. La sua testimonianza evidenzia che nella città di La Rochelle nessuno ha dimenticato le gesta della generazione passata, prova dello straordinario lavoro compiuto dal presidente Vincent Merling e dal direttore generale Pierre Venayre, anche loro ex giocatori. “Sono rimasto molto toccato nel vedere il segno di rispetto da parte di un ragazzo come Greg Alldritt, che è una grande personalità del rugby francese. A volte, quando smetti di giocare a rugby, sei solo un altro ex giocatore di rugby e la gente se ne dimentica velocemente. Non in questo club, questo è ciò che lo rende davvero speciale e il motivo per cui il mio cuore verrà sempre da La Rochelle”.

“Credo che i Rochelai siano rimasti legati a questo periodo e a questa generazione”, riassume perfettamente un’altra leggenda del club, Nicolas Djebaïli (307 partite, 2001-2015). Dieci anni dopo, il fervore non è mai venuto meno, anzi. E che i Gialloneri dell’epoca si ritrovino tutti insieme quest’estate per ricordare i bei ricordi e per cantare, magari, attorno a un buon secchio, le famose parole di una canzone diventata cult: “Avevamo detto che ci saremmo visti tra dieci anni…”

  • Uini Atonio: “I giorni dopo Al mercato andai a dormire sotto le bancarelle prima di tornare lì…”

Dalla sera della finale, i Rochelais festeggiano il ritorno al Porto Vecchio.

Se la comunione a Chaban è stata lunga e bella, il viaggio di ritorno è iconico con un gigantesco ingorgo al pedaggio tra Bordeaux e La Rochelle, un concerto infinito di corni e un’eccitazione grande quanto il mondo per incontrarsi di nuovo il prima possibile sulla vecchia porta. Otto anni prima del titolo di campione europeo nel 2022, questa generazione rimarrà per sempre la prima a percorrere Quai Duperré davanti a più di 20.000 tifosi. Loro ricordano :
“Sono rimasto sorpreso dal fatto che all’arrivo a La Rochelle abbiamo cambiato autobus con un autobus a due piani. Era tutto previsto e mi sono detto: “cavolo, avevano fiducia in noi”. La vittoria, possiamo dire di averla festeggiata bene. Abbiamo fatto un barbecue dopo l’altro in tutte le case, c’erano tutti i pub, ci siamo tuffati anche nel porto,” Rassie Van Vuuren (prostituta, 39 partite, 2013-2015).

Uini Atonio e compagni festeggiano il titolo.
Uini Atonio e compagni festeggiano il titolo.
Olympic Midi – Patrick Derewiany

“Arrivare a La Rochelle e vedere tutta questa città sul porto è stato un po’ come se avessimo vinto i Mondiali. È stato pazzesco”Johan Wessels (terza linea, 38 partite, 2012-2014).
“Non avevamo ancora bevuto troppo, volevamo tornare a La Rochelle al più presto ma al casello ci hanno annunciato sei chilometri di ingorgo! Sono tornato a casa solo giovedì mattina (ride). Ho passato molto tempo in città, sono andato a dormire nel mercato sotto le bancarelle per riprendermi un po’ prima di ritornare lì. Il giorno dopo c’era una riunione in municipio alle 15 e credo che ne mancassero già uno o due. Queste celebrazioni non possono essere dimenticate”. Uini Atonio (299 partite dal 2011).

Dopo tre stagioni di Pro D2, lo Stade Rochelais di Julien Audy e Sireli Bobo torna nella Top 14 dopo la vittoria nella finale di adesione contro l'Agen (31-22). Dopo una grande comunione allo stadio Chaban-Delmas, i Maritimes festeggiano il loro ritorno al Porto Vecchio
Dopo tre stagioni di Pro D2, lo Stade Rochelais di Julien Audy e Sireli Bobo torna nella Top14 dopo la vittoria nella finale di adesione contro l’Agen (31-22). Dopo una grande comunione allo stadio Chaban-Delmas, i Maritimes festeggiano il loro ritorno al Porto Vecchio
Olympic Midi – Patrick Derewiany

“Ero coinquilino di Zeno (Kieft) e Jules (Le Bail) e penso che i nostri amici non ci vedessero per una settimana e mezza! Arrivando al porto di notte, abbiamo ritrovato le persone che avevamo incontrato allo stadio tre ore prima. Ricordo che attraversavo la folla, scendevo dall’autobus davanti al grande orologio perché la reception era all’ultimo piano di un ristorante ma c’era la coda sulle scale perché tutti volevano entrare. . Era irrazionale”Charles Lagarde (32 partite, 2009-2017, tre quarti centro).

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