Questo campione dimenticato della nonna

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Se Russ Blinco, il cui nome completo è Russell Percival Blinco, non significa assolutamente nulla per te, è del tutto normale. Nato nel 1906 (o 1908 a seconda delle fonti) a Grand-Mère, questo giocatore di hockey mauriziano di lingua inglese ha vissuto i suoi anni di gloria nel periodo tra le due guerre (dal 1926 al 1939). La carriera di questo attaccante nella NHL è stata breve, ma affascinante.

Dopo essere cresciuto nella sua piccola città natale e aver terminato il liceo, Blinco fece le valigie presto nella sua vita adulta per lanciare la sua carriera nel mondo dello sport con i Redmens (ora Redbirds) della McGill University per la stagione 1926-1927, una scelta insolita per il momento.

Il mauriziano si schierò per due anni con la truppa McGill prima di tornare in patria per il calendario 1928-1929. Quella stagione giocò per i Grand-Mère Maroons, una squadra dell’ormai defunta Eastern Canada Hockey Association.

Blinco, tuttavia, trascorse solo un anno a Mauricie. La campagna successiva, si è diretto negli Stati Uniti per allinearsi con il club di hockey dei Brooklyn Crescents nella United States Amateur Hockey Association.

Durante i suoi tre anni di permanenza a Brooklyn (dal 1929 al 1932), Blinco aiutò la sua squadra a vincere il campionato del circuito. Le sue prestazioni gli permisero anche di attirare l’attenzione dell’allenatore dei New York Rangers, un certo Drummondvillois di nome Lester Patrick. I suoi diritti nella National Hockey League (NHL) diventano quindi proprietà dei newyorkesi.

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Nato a Grand-Mère, Russ Blinco ha vestito nel corso della sua carriera i colori di due squadre universitarie, quella della McGill e quella del Bishop’s. (Archivi degli indiani di Springfield)

Parallelamente alle stagioni a Brooklyn, Blinco studiò alla Bishop’s University, dove si laureò in lettere nel 1931. Prova del suo sviluppato atletismo, il mauriziano indossò i colori dell’università nell’hockey oltre a giocare a calcio e tennis.

Le sue prestazioni aiutarono anche i rappresentanti del vescovo a vincere l’Eastern Townships Hockey Championship nel 1930. Anche suo fratello Lloyd giocò con lui nella squadra.

Rookie dell’anno della NHL

Per iniziare la stagione 1932-1933, Blinco fece il salto all’hockey professionistico con gli Springfield Indians nella Canadian-American Hockey League. L’avventura durò solo 13 brevi partite da quando la squadra dichiarò bancarotta, una conseguenza diretta della Grande Depressione.

L’8 dicembre 1932, l’orgoglio di Grand-Mère vide i suoi diritti venduti ai Montreal Maroons che poi lo mandarono al loro club affiliato, i Windsor Bulldogs, una squadra della International Hockey League. Fin dai suoi primi passi con questo club, Blinco, 26 anni, si è subito fatto notare, realizzando 23 punti in 28 partite. Ne ha aggiunti altri cinque in sei partite di playoff.

Per la stagione 1933-1934, l’attaccante tornò a Windsor, ma dopo 16 partite e 11 punti, i Maroons lo ingaggiarono per fare il suo debutto in NHL.

Anche se ha saltato i primi mesi della stagione, è riuscito a concludere l’anno al 37° posto tra i migliori marcatori del circuito con 23 punti in 31 duelli. La sua media punti di 0,74 a partita gli ha permesso addirittura di flirtare con la top 10 della NHL in questo senso (11°).

Questi buoni risultati offensivi gli sono valsi il riconoscimento dei leader della NHL poiché è stato nominato Rookie of the Year, un onore assegnato solo per la seconda volta nella storia. Ad oggi, Blinco è uno dei giocatori più anziani ad aver vinto questo onore, essendo stato insignito del Calder Trophy dal 1937.

In realtà è difficile dire l’età precisa in cui ricevette questo titolo, perché secondo alcune fonti sarebbe nato nel 1906 o nel 1908. Quindi, se fosse effettivamente nato nel 1906, stava disputando la sua 27a stagione anni fa quando ha messo le mani su questa distinzione. Solo Sergei Makarov nel 1990 lo vinse più tardi, all’età di 31 anni. E anche se fosse nato nel 1908, Blinco sarebbe comunque uno dei più anziani, con i suoi 25 anni.

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L’edizione campione dei Maroons del 1934-1935 contava tra le sue fila Russ Blinco e un certo Toe Blake. (AG Spalding & Bros. del Canada Ltd,)

La Stanley Cup con i Maroons

Basandosi sullo slancio della sua stagione da rookie, Blinco ha poi avuto una seconda stagione molto onesta di 27 punti in 48 partite, il suo record in carriera, con la squadra di Montreal nel 1934-1935. Ha aiutato i Maroons a conquistare il 2 ° posto nella divisione canadese della NHL.

Durante i playoff, Blinco ha svolto il suo ruolo nella successiva eliminazione dei Chicago Blackhawks e poi della sua ex organizzazione, i New York Rangers. Anche l’allenatore Lester Patrick ha avuto buone parole per lui, descrivendolo come “veloce, intelligente, abile nel gestire il bastone ed efficace nella ritirata difensiva”.

Trovandosi nella Grand Final contro i Toronto Maple Leafs, Blinco e i Maroons hanno vinto la Stanley Cup con tre partite. L’orgoglio della nonna ha ottenuto il gol della vittoria e un assist nella seconda partita della finale. Questo sarà il secondo e ultimo titolo nella storia dei Maroons.

Fine della carriera a Chicago

In seguito a questa conquista, Blinco giocò altri tre anni con il club anglofono di Montreal, ottenendo 23, 19 e 18 punti. La stagione 1937-1938, durante la quale prese parte alla partita tributo a Howie Morenz, morto tragicamente nel marzo 1937, sarebbe stata la sua ultima con i Maroons.

Questi ultimi sono stati costretti a sospendere le loro attività al termine di questa campagna a causa dei loro problemi finanziari. Scompariranno definitivamente un anno dopo. Blinco fu venduto ai Chicago Blackhawks per 30.000 dollari il 15 settembre 1938. Nel 2024, tale importo rappresenta un valore approssimativo di 665.000 dollari. I Maroons hanno quindi chiesto una cifra colossale per acquisire Blinco.

Quest’ultimo, però, trascorse solo una breve stagione con la squadra dell’Illinois. Dopo aver raccolto 15 punti in 48 partite, il mauriziano ha deciso di appendere i pattini al chiodo. Al momento del suo ritiro, Blinco aveva accumulato 125 punti e solo 24 minuti di penalità, a testimonianza del suo stile unico.

Al suo ritorno in Quebec, Blinco si stabilì a Bedford in Estrie dove divenne contabile. Morì nel 1982. Pochi anni dopo, nel 1991, la Bishop’s University gli diede un posto sul Muro della Distinzione, segnando così la sua scomparsa.

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