Gli animali stanno già vivendo la prossima pandemia

Gli animali stanno già vivendo la prossima pandemia
Gli animali stanno già vivendo la prossima pandemia
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Quale sarà la prossima pandemia? Sono un biologo conservazionista che studia le malattie infettive emergenti. Quando mi chiedono quale sarà la prossima pandemia, spesso rispondo che la stiamo vivendo proprio adesso, ma che colpisce anche gli altri speciespecie del nostro.

Mi riferisco al ceppo altamente patogeno dell’influenza aviaria H5N1 (HPAI H5N1) che ha ucciso milioni di uccelli e un numero imprecisato di mammiferimammiferisoprattutto negli ultimi tre anni.

Questo ceppo è apparso in oche domesticheoche domestiche in Cina nel 1997 e si diffuse rapidamente tra gli esseri umani nel sud-est asiatico, con un tasso di mortalità compreso tra il 40 e il 50%. Il mio gruppo di ricerca è entrato in contatto per la prima volta con il virus nel 2005, quando ha causato la morte degli zibetti delle palme di Owston, un mammifero in via di estinzione, che faceva parte di un programma di riproduzione in cattività nel Parco nazionale di Cuc Phuong, in Vietnam.

Non è noto come questi animali abbiano contratto l’influenza aviaria. La loro dieta consiste principalmente di lombrichi, quindi non sono stati infettati mangiando pollame malato, come è successo ad alcuni tigritigri in cattività nella regione.

Questa scoperta ci ha spinto a raccogliere tutti i casi confermati di morte per influenza aviaria per valutare l’entità del pericolo che questo virus potrebbe rappresentare per la fauna selvatica. Ecco come un virus recentemente rilevato negli allevamenti di pollame cinesi è arrivato a minacciare una parte significativa degli allevamenti biodiversitàbiodiversità in tutto il mondo.

I primi segnali

Fino al dicembre 2005, la maggior parte delle infezioni confermate era stata riscontrata in alcuni zoo e rifugi in Tailandia e Cambogia. Il nostro studio del 2006 ha dimostrato che quasi la metà (48%) dei diversi gruppi di uccelli (o “ordini”, a seconda dei tassonomi) includeva una specie che aveva riportato morti per influenza aviaria. Questi 13 ordini rappresentano l’84% di tutte le specie di uccelli.

Vent’anni fa abbiamo stimato che i ceppi circolanti dell’H5N1 fossero probabilmente altamente patogeni per tutti gli ordini di uccelli. Abbiamo anche osservato che l’elenco delle specie confermate infette includeva specie minacciate a livello globale e habitat importanti, come ad es deltadelta del Mekong in Vietnam, si trovano vicino a centri di focolai nel pollame.

Tra i mammiferi noti per essere stati esposti all’influenza aviaria all’inizio degli anni 2000 ci sono primatiprimatidelle roditoriroditori, maiali e conigli. Grande carnivoricarnivori ad esempio Tigri del BengalaTigri del Bengala E leopardi nebulosileopardi nebulosi ne morirono, così come i gatti domestici.

Gli animali dello zoo che mangiavano pollame infetto furono tra le prime vittime dell’influenza aviaria.

Il nostro articolo del 2006 ha mostrato la facilità con cui questo virus attraversa la barriera delle specie e ha suggerito che un giorno potrebbe rappresentare una minaccia pandemica per la biodiversità globale. Sfortunatamente, avevamo ragione.

Una malattia diffusa

Quasi vent’anni dopo, l’influenza aviaria sta uccidendo specie dall’Alto Artico alla Penisola Antartica.

Negli ultimi anni, l’influenza aviaria si è diffusa rapidamente in Europa e si è infiltrata nel Nord e nel Sud America, causando la morte di milioni di pollame e di varie specie di uccelli e mammiferi. Secondo un recente articolo, 26 paesi hanno segnalato la morte di mammiferi di almeno 48 specie diverse a causa del virus dal 2020, anno in cui il numero di infezioni è aumentato l’ultima volta.

Anche l’oceano non è sicuro. Dal 2020 sono state colpite 13 specie di mammiferi acquatici, tra cui leoni marini, focenefocene e i delfini, alcuni dei quali stanno morendo a migliaia in Sud America. È ora confermato che sono colpiti anche un gran numero di mammiferi spazzini e predatori che vivono sulla terraferma, come puma, lince e orsi bruni, neri e polari.

Il solo Regno Unito ha perso più del 75% dei suoi fondi grandi skuagrandi skua e ha registrato un calo del 25% nelle sue sule. Il recente declino di sterne sandwichsterne sandwich (35%) e sterne comunisterne comuni (42%) è in gran parte causato dal virus.

Gli scienziati non sono ancora riusciti a sequenziare completamente il virus in tutte le specie colpite. La ricerca e il monitoraggio costante potrebbero dirci quanto bene può adattarsi e se può diffondersi ad altre specie. Sappiamo che infetta già l’uomo: con poche mutazioni genetiche rischia di diventare di più contagiosocontagioso.

All’incrocio

Dall’1ehm Dal gennaio 2003 al 21 dicembre 2023 sono stati segnalati 882 casi di infezione umana da Virus H5N1Virus H5N1 in 23 paesi, di cui 461 (52%) sono stati fatali.

Più della metà dei decessi si è verificata in Vietnam, Cina, Cambogia e Laos. Le infezioni trasmesse dal pollame all’uomo sono state registrate per la prima volta in Cambogia nel dicembre 2003. Casi sporadici sono stati segnalati fino al 2014, poi c’è stata una interruzione fino al 2023, quando si sono verificati 41 decessi per 64 casi. Il sottotipo H5N1 è stato rilevato nel pollame in Cambogia dal 2014.

All’inizio degli anni 2000, il virus circolante H5N1 aveva un alto tasso di mortalità negli esseri umani. È quindi preoccupante che le persone muoiano nuovamente dopo essere entrate in contatto con il pollame.

I sottotipi H5 dell’influenza aviaria non sono gli unici a preoccupare l’uomo. Il virus H10N1 è stato originariamente isolato dagli uccelli selvatici della Corea del Sud. La sua presenza è stata segnalata in campioni provenienti da Cina e Mongolia.

Ricerche recenti hanno dimostrato che questi sottotipi di virus sono patogeni nei topi di laboratorio e nei furetti e potrebbero infettare gli esseri umani. La prima persona infettata dal virus H10N5 è morta in Cina il 27 gennaio 2024, ma aveva anche l’influenza stagionale (H3N2). Era stata in contatto con pollame vivo risultato positivo al virus H10N5.

Negli ultimi tre anni le specie a rischio di estinzione sono morte a causa dell’influenza aviaria. È stato appena confermato che il virus ha mietuto le sue prime vittime nel penisolapenisola antarticoantartico tra i grandi Stercorari, rappresentando una minaccia imminente per le colonie di pinguini le cui uova e pulcini vengono mangiati dai grandi Stercorari. Il virus ha già ucciso i pinguini di Humboldt in Cile.

Come possiamo arginare tutto ciò? tsunamitsunami dell’H5N1 e delle altre influenze aviarie? La produzione di pollame deve essere completamente rivista su scala globale e le aziende agricole devono essere rese autosufficienti questionequestione allevando uova e pulcini invece di esportarli. Inoltre, occorre fermare la tendenza verso mega allevamenti di oltre un milione di uccelli.

Per evitare le peggiori conseguenze di questo virus, dobbiamo guardare alla sua fonte primaria: l’incubatrice che è l’allevamento intensivo di pollame.

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