Come il cambiamento climatico mantiene e alimenta le malattie infettive

Come il cambiamento climatico mantiene e alimenta le malattie infettive
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Più caldo, più inquinato, più inospitale… Il pianeta è cambiato sotto gli effetti dell’attività umana e, in questo nuovo ambiente, le malattie infettive stanno progredendo.

Studi recenti mostrano le complesse conseguenze dei cambiamenti climatici causati dall’uomo, tra la diffusione di alcune malattie e nuove modalità di trasmissione di altre.

In particolare, specie portatrici di malattie, come le zanzare, che prosperano in climi più umidi e con temperature elevate, e animali portatori di malattie che si avvicinano all’uomo man mano che il loro habitat scompare.

Secondo uno studio pubblicato questa settimana sulla rivista scientifica Nature, la perdita di biodiversità sembra svolgere un ruolo importante nella proliferazione delle malattie.

Sono stati analizzati quasi 3.000 database di lavori precedenti per scoprire come la perdita di biodiversità, il cambiamento climatico, l’inquinamento, la distruzione o la modifica degli habitat, nonché l’introduzione di nuove specie, influiscono sullo sviluppo di malattie infettive negli esseri umani, negli animali e nelle piante.

Il primo fattore emerso è l’erosione della biodiversità, seguito dal cambiamento climatico e dall’introduzione di nuove specie.

I parassiti prendono di mira le specie presenti in massa e quindi offrono più potenziali ospiti, sottolinea Jason Rohr, uno degli autori, professore di biologia all’Università di Notre Dame.

E le specie con popolazioni più numerose hanno maggiori probabilità di “dedicarsi alla crescita, alla riproduzione e alla propagazione a scapito della difesa contro i parassiti”, ha detto all’AFP.

D’altra parte, le specie più rare e resistenti sono più vulnerabili al declino della biodiversità, che si traduce in una maggiore percentuale di specie abbondanti e sensibili ai parassiti, ha spiegato lo scienziato.

“Se ci sono più generazioni di parassiti o vettori, allora possono esserci più malattie”, ha riassunto Rohr.

Conseguenze diseguali

Tuttavia, l’impronta umana sul pianeta non ha solo aumentato i rischi.

La perdita o il cambiamento dell’habitat è stato in alcuni casi associato a una diminuzione delle malattie, soprattutto grazie ai progressi compiuti con l’urbanizzazione, come l’acqua corrente e le fogne.

E le conseguenze del cambiamento climatico non sono le stesse ovunque.

Nelle regioni tropicali, il clima più caldo e umido sta portando ad un’esplosione dei casi di dengue. Ma in Africa, condizioni più secche potrebbero aiutare a contenere la diffusione della malaria.

Uno studio pubblicato questa settimana sulla rivista Science ha modellato le interazioni tra cambiamento climatico, precipitazioni e processi idrologici come l’evaporazione e la velocità con cui l’acqua penetra nel suolo.

Questa ricerca prevede una riduzione delle aree adatte alla trasmissione maggiore di quanto previsto dalle analisi basate sulle sole precipitazioni.

Lo studio suggerisce che la stagione di trasmissione della malaria potrebbe essere di quattro mesi più breve in alcune parti dell’Africa rispetto a quanto stimato in precedenza.

Tuttavia, queste osservazioni non sono necessariamente una buona notizia, ha affermato Mark Smith, professore associato di ricerca di idrologia presso l’Università di Leeds e autore principale di questo studio.

“Le zone favorevoli [à la propagation] della malaria cambierà”, ha detto all’AFP.

E si prevede che la popolazione crescerà rapidamente nelle aree in cui la malaria sarà ancora prevalente o diventerà trasmissibile, aumentando l’incidenza della malattia.

Smith avverte che condizioni troppo dure per la malaria possono essere dure anche per gli esseri umani, usando come esempio la disponibilità di acqua.

Malattie, clima, stessa lotta

I collegamenti tra clima e malattie infettive suggeriscono tuttavia che la modellizzazione climatica può aiutare ad anticipare le epidemie.

Le temperature locali e le previsioni delle precipitazioni sono già utilizzate per prevedere l’aumento dei casi di dengue, ma forniscono solo informazioni a breve termine e non sono sempre affidabili.

Un’alternativa potrebbe essere l’indice del bacino dell’Oceano Indiano (IOBW), che misura le anomalie della temperatura media della superficie dell’acqua.

Un altro studio pubblicato questa settimana sulla rivista Science rileva l’esistenza di una stretta correlazione tra le fluttuazioni dell’IOBW e le epidemie di dengue sia nell’emisfero meridionale che in quello settentrionale.

Poiché lo studio è retrospettivo, il potenziale predittivo dell’IOBW non è stato dimostrato, ma il monitoraggio di questo indice potrebbe aiutare le autorità a essere meglio preparate.

In ogni caso, affrontare le malattie infettive significa affrontare il cambiamento climatico, riassume Rohr.

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