Puntando sullo stato dormiente dell’HIV, la scommessa dell’Università di Sherbrooke nella lotta contro il virus

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“Ci permettiamo di essere un po’ orgogliosi di questa storia di perseveranza”, esulta il professore-ricercatore del dipartimento di microbiologia e malattie infettive della facoltà di medicina e scienze della salute dell’Università di Sherbrooke.

Perché il suo gruppo di ricerca ora dispone di informazioni che, secondo lui, potrebbero portare a una cura per l’HIV. Un progetto di ricerca in corso da circa dieci anni tra le mura dell’Università di Sherbrooke, in collaborazione con il professor Pierre Lavigne del dipartimento di biochimica e genomica funzionale.

Ad oggi nessun farmaco è in grado di far scomparire il virus dall’organismo e quindi di arrestarne la diffusione. “Non abbiamo mai eliminato una pandemia senza uno strumento biomedico come un vaccino o un farmaco”, afferma Brendan Bell.

Ma il suo gruppo di ricerca ha scoperto diverse proteine ​​nelle cellule umane che permetterebbero di addormentare profondamente il virus e di renderlo permanentemente inattivo. O meglio svegliarlo del tutto e attaccarlo con gli antivirali.

Fin dall’inizio dei suoi studi negli anni ’90, il professor Brendan Bell ha tentato di affrontare l’HIV/AIDS in laboratorio. (Mathieu Lanthier/Università di Sherbrooke)

Brendan Bell ribadisce che il suo progetto di ricerca, in collaborazione con diversi ricercatori, è una storia di perseveranza.

Già all’inizio degli anni Novanta, durante il dottorato, lui e i suoi colleghi sospettavano l’esistenza di “proteine ​​che facevano qualcosa di speciale”.

“È come un veicolo. Se non hai la chiave del veicolo, è difficile controllarlo. Con questa scoperta speriamo di riuscire a riprendere il controllo del virus e riuscire ad eliminarlo definitivamente. Questo è il desiderio”, ha detto.

Lo stato latente, il nemico

Ciò che rende difficile lo sviluppo di uno strumento in grado di sradicare l’HIV è che la sua capacità di rimanere dormiente gli consente di nascondersi nel sangue della persona infetta. Il virus riesce quindi a sfuggire al sistema immunitario e ai farmaci antivirali che potrebbero renderlo inattivo. “È difficile da battere”, afferma Brendan Bell.

“Il virus è nascosto nelle nostre cellule, nel nostro genoma, nel nostro DNA. Le medicine non possono fare nulla per ucciderlo. Anche il nostro sistema immunitario non può vederlo quando è in uno stato dormiente”.

— Brendan Bell

Ecco perché il ricercatore microbiologico cerca di controllare questo stato latente, risvegliando il virus e poi debellandolo con i farmaci, o meglio intensificando per sempre il suo stato dormiente.

O lo “bombardiamo” con immunoterapia o antivirali nella speranza di eliminarlo dall’organismo, oppure “seppelliamo vivo” il virus, spiega il professor Bell.

“Per il momento facciamo davvero fatica a riattivare tutti i virus”, sottolinea.

Questo è il motivo per cui punta sulla seconda opzione, “mettendola per sempre in uno stato di latenza profonda, in modo che le persone possano smettere di assumere farmaci”.

“Abbiamo la chiave, abbiamo la serratura”

Nel 2012, il gruppo di ricerca di Brendan Bell ha scoperto dei meccanismi nel DNA dell’HIV che ne hanno permesso l’attivazione nel corpo umano, la “serratura” molecolare, spiega il professore. Questa ricerca gli era valsa anche la personalità dell’anno La stampa nel campo della scienza.

Quest’anno i ricercatori hanno invece smascherato le cellule umane che si attaccano al virus e lo attivano, spiega Brendan Bell.

“Abbiamo la chiave, abbiamo la serratura. In effetti, vogliamo annullare queste due cose per fermare il virus in modo permanente”, afferma. Piuttosto che affidarsi a farmaci permanenti che riducono la carica virale senza eliminarla.

Brendan Bell punta sulla comprensione dello stato latente dell’HIV per poterlo eventualmente sradicare. (Mathieu Lanthier/Università di Sherbrooke)

A Montreal, i ricercatori stanno esaminando piccole molecole utilizzando l’intelligenza artificiale per “rompere questo tipo di interazioni” e possibilmente “seppellire il virus”, afferma Brendan Bell.

“La chiave di cui stiamo parlando sono le proteine ​​multiple. In questa chiave abbiamo proteine ​​che attivano il virus e altre che lo inibiscono. Abbiamo davvero entrambe le opzioni”, spiega.

Numero di casi in aumento in Canada

Secondo Brendan Bell, poiché i farmaci esistenti possono controllare in modo significativo l’infezione da HIV, circola la desensibilizzazione ai rischi di diffusione del virus. “È pericoloso”, avverte.

“Quando ero giovane, conoscevamo tutti persone che stavano morendo di AIDS. Ora non è più così”, continua il ricercatore.

Nel mondo, nel 2022, circa 39 milioni di persone sono state infettate dall’HIV, l’equivalente dell’intera popolazione canadese. E più di 600.000 persone sono morte per malattie legate all’AIDS, secondo l’UNAIDS.

Nello stesso anno, il Canada ha registrato più di 1.800 nuovi casi di HIV, con un aumento di quasi il 25% rispetto al 2021. Il Quebec ha poi registrato 4,9 diagnosi di HIV ogni 100.000 abitanti, una statistica superiore alla media nazionale di 4,7.

In tutto il paese, quasi il 70% dei nuovi casi sono stati diagnosticati negli uomini, afferma l’Agenzia per la sanità pubblica canadese.

“Quando il virus si replica, i farmaci sono ottimi. Questa è una vera vittoria per la scienza. Ma non dobbiamo diventare vittime del nostro stesso successo”, teme Brendan Bell.

Ecco perché punta sull’eradicazione del virus attraverso la vaccinazione e la guarigione per porre fine a questa pandemia. “Non dobbiamo dimenticare questa pandemia e dobbiamo continuare a lottare per una soluzione definitiva […] Altrimenti, tornerà sempre e tornerà.

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