Il telescopio spaziale James Webb cattura le migliori immagini della Nebulosa Testa di Cavallo

Il telescopio spaziale James Webb cattura le migliori immagini della Nebulosa Testa di Cavallo
Il telescopio spaziale James Webb cattura le migliori immagini della Nebulosa Testa di Cavallo
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LUna delle strutture più famose del cielo terrestre è stata appena rivelata sotto una luce completamente nuova.

Le osservazioni nel medio e vicino infrarosso effettuate dal telescopio spaziale James Webb (JWST/Webb) hanno rivelato caratteristiche mai viste prima nella nube spaziale conosciuta come Nebulosa Testa di Cavallo. In un’immagine straordinariamente dettagliata, il telescopio spaziale si concentra sulla regione sopra la testa del “cavallo”, catturando viticci e filamenti con una risoluzione spettacolare.

Immagine di intestazione: nella parte inferiore di questa immagine Webb/NIRCam, una piccola parte della Nebulosa Testa di Cavallo è visibile da vicino, come una parete curva di gas e polvere spessi e fumanti. Sopra la nebulosa sono visibili diverse stelle e galassie distanti nella parte superiore dell’immagine. (NASA/ CSA/ ESA/ Webb/ K. Misselt, Università dell’Arizona/ A. Abergel, IAS, Université Paris-Saclay e CNRS)

Utilizzando una combinazione di 23 filtri, un team di astronomi ha raggiunto una risoluzione così spettacolare da poter monitorare l’emissione di grani più piccoli di 20 nanometri, comprese particelle di idrocarburi policiclici aromatici interstellari, nonché la luce diffusa da grani più grandi e dall’idrogeno ionizzato presente nell’atmosfera. nuvola.

La Nebulosa Testa di Cavallo è una nube distinta distante circa 1.300 anni luce, parte della Nube Molecolare di Orione. Questa nuvola è ricoperta di polvere e gas, tanto da essere scura come le ombre alla luce ottica. In molte foto, la nube appare come un buco nel gas incandescente che la circonda.

La regione della nebulosa ripresa dal JWST. (ESA/Webb, NASA, CSA, K. Misselt/Università dell’Arizona e A. Abergel/IAS/Université Paris-Saclay/CNRS, Mahdi Zamani The Euclid Consortium, Hubble Heritage Project/STScI AURA)

Se si ingrandisce più da vicino o si osserva la nebulosa a lunghezze d’onda al di fuori della gamma della normale visione umana, l’aspetto della nebulosa cambia da vuoto scuro a una nuvola luminosa e rigonfia. La Nebulosa Testa di Cavallo non ha una fonte di luce interna, ma è riscaldata da un vicino complesso chiamato Sigma Orionis, un sistema di stelle molto giovani, grandi e calde che brillano a temperature di circa 34.600 Kelvin.

Queste caratteristiche rendono la Nebulosa Testa di Cavallo un eccellente laboratorio per comprendere i vivai stellari. La stessa “testa di cavallo” è un denso ammasso di materiale che è crollato sotto l’influenza della gravità e contiene piccole stelle in formazione, nascoste dalla polvere stessa.

Ma l’intensa radiazione proveniente dalle stelle esterne alla nebulosa ha un effetto devastante sulla materia che le circonda. La luce ultravioletta lontana provoca un processo chiamato fotodissociazione, in base al quale le molecole si disgregano sotto i potenti raggi, creando un campo medio interstellare essenzialmente neutro. Intorno alla Nebulosa Testa di Cavallo si trova quindi quella che viene chiamata regione di fotodissociazione (PDR), che le immagini del JWST permetteranno di studiare.

Le nuove osservazioni potrebbero anche aiutare a comprendere il processo di fotoevaporazione, mediante il quale il gas viene ionizzato dalla luce potente ed evapora.

Le immagini finora hanno permesso a un team di scienziati di evidenziare le strutture su piccola scala che adornano il bordo illuminato della Nebulosa Testa di Cavallo, nonché una rete di filamenti perpendicolari alla parte anteriore della PDR. Questa rete contiene polveri e gas che costituiscono parte del flusso fotoevaporativo.

Ma è solo l’inizio. Il passo successivo sarà un’analisi approfondita della luce emessa per determinare la composizione chimica della polvere e del gas, nonché la dimensione e il “flusso” dei granelli di polvere a seconda di come viene diffusa la luce. Ciò stabilirà un modello dettagliato dell’evoluzione della polvere nel PDR e aiuterà i ricercatori a capire come queste nubi si trasformano ed evaporano, liberando le stelle nascenti intrappolate lì.

Il primo studio è stato accettato per la pubblicazione sulla rivista Astronomy & Astrophysics ed è disponibile come pre-pubblicazione in arXiv: osservazioni JWST della regione I dominata dai fotoni di Horsehead. Primi risultati dell’imaging multi-banda nel vicino e medio infrarosso e presentato sul sito web dell’ESA: Nebulosa Testa di Cavallo (immagine NIRCam) e sul telescopio Webb: Nebulosa Testa di Cavallo (immagini Euclide, Hubble e Webb).

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