Industria mineraria | La sfida della neutralità carbonica

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Le compagnie minerarie attive in Quebec hanno la fortuna, a meno che non abbiano un sito in una regione non coperta da Hydro-Québec, di avere accesso all’energia idroelettrica. Sebbene ciò sia molto positivo per la loro impronta di carbonio, significa anche che devono essere più creativi per continuare a ridurre le proprie emissioni con l’obiettivo di raggiungere la neutralità del carbonio.


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I residui minerari immagazzinati nei siti raramente ricevono buona pubblicità. Ma cosa accadrebbe se venissero utilizzati per sequestrare il carbonio? Si tratta infatti di un fenomeno naturale che si verifica con alcuni tipi di materiali geologici, come quelli che si trovano nelle miniere di nichel, centrale anche nella produzione di batterie per auto elettriche. Come avviene questo?

Le compagnie minerarie immagazzinano i detriti minerari sulla loro terra. Questo si mescola con l’acqua del processo, la pioggia e la neve che si scioglie.

“Il CO2 nell’aria si dissolve nell’acqua”, spiega Benoît Plante, professore e titolare della cattedra di ricerca istituzionale in Geochimica ambientale delle risorse minerali critiche e strategiche presso l’Università del Quebec ad Abitibi-Témiscamingue.

In alcuni tipi di geologia, i minerali possono immettere magnesio nell’acqua.

“Quando questo magnesio incontra la CO2 disciolto in acqua si forma il carbonato di magnesio, una roccia molto stabile, ed è proprio questo fenomeno che permette la rimozione della CO2 dell’atmosfera”, spiega il ricercatore che ha lavorato in particolare con Dumont Nickel, ad Abitibi, per studiare il potenziale di sequestro del carbonio della loro miniera.

Se questa reazione è naturale, è possibile ottimizzarla. “Serve un po’ d’aria e un po’ d’acqua: se c’è troppa acqua, il CO2 avranno difficoltà a penetrare in profondità nei cumuli di rifiuti e il sequestro rimarrà in superficie, spiega Benoît Plante. Se non c’è abbastanza acqua, sarà difficile produrre la reazione perché avviene nell’acqua. »

Questo tipo di impegno da solo non basterà a rendere verde una miniera. «Ma può dare una spinta, ad esempio per compensare parte delle emissioni di gas serra [GES] per diventare carbon neutral”, aggiunge.

Più sei pulito, più difficile sarà migliorare

La ricerca sul sequestro del carbonio illustra come devono essere creative le aziende minerarie per diventare carbon neutral.

Quando le nostre emissioni di gas serra sono già basse e vogliamo ridurle ulteriormente, le azioni che possiamo mettere in atto spesso hanno un impatto limitato, sono spesso più costose o più complesse.

Mohammed Ali, Vice Presidente, Sostenibilità e Affari Regolatori, Agnico Eagle

Goldex, una miniera d’oro nella Val-d’Or gestita da Agnico Eagle, è un buon esempio.

0,11

Questa è l’intensità delle emissioni di gas serra della miniera Goldex, nel 2023, per tonnellata di CO2 equivalente2 per oncia d’oro prodotta. In confronto, tutte le mine dell’Agnico Eagle sono a 0,38. E la media del settore? Secondo S&P Global Market Intelligence, nel 2022 era pari a 0,83.

Fonte: Agnico Eagle

A cosa è dovuto questo divario? Innanzitutto, per frantumare il minerale, Goldex utilizza l’energia idroelettrica. Quindi, Agnico Eagle ha agito su ciò che generalmente emette più gas serra in una miniera d’oro: ciò che viene utilizzato per spostare il minerale.

“Tradizionalmente utilizziamo il diesel, ma dal 2017 disponiamo di un sistema di trasporto elettrico automatizzato sotterraneo”, afferma Mohammed Ali, vicepresidente per lo sviluppo sostenibile e gli affari normativi di Agnico Eagle.

Agnico Eagle, che si è impegnata a raggiungere la neutralità delle emissioni di carbonio entro il 2050, stima che questo investimento abbia ridotto le emissioni di gas serra di Goldex di circa 7.900 tonnellate di CO2 equivalente.2 per anno.

L’azienda sta ora cercando di vedere se è possibile adottare una strategia simile per spostare il minerale in superficie. “Ma è più complicato”, dice Mohammed Ali. E ciò che sviluppiamo dovrebbe poter essere trasferito in un’altra miniera quando avremo finito di gestire Goldex. [vers 2031]. »

Il vantaggio competitivo del Quebec

Esiste un movimento generale da parte delle compagnie minerarie per ridurre le proprie emissioni di gas serra. “A meno che non si trovino in aree remote senza accesso all’energia idroelettrica, queste aziende non emettono molti gas serra, ma fanno comunque la loro parte per essere più efficienti e cercare di eliminare il consumo di energia fossile”, osserva Josée Méthot, presidente e CEO dell’Associazione mineraria del Quebec.

Ai suoi occhi, il Quebec si distingue notevolmente in questo senso.

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FOTO PASCAL RATTHÉ, COLLABORAZIONE SPECIALE ARCHIVI

Josée Méthot, Presidente e CEO della Quebec Mining Association

Il vantaggio in Quebec è che i progetti minerari generalmente hanno un’impronta di carbonio inferiore rispetto ad altri paesi. Questo è importante perché abbiamo bisogno di molti minerali, in particolare per produrre le batterie essenziali per la transizione energetica.

Josée Méthot, Presidente e CEO della Quebec Mining Association

Tuttavia, l’accettabilità sociale di diversi progetti minerari in Quebec rappresenta una sfida importante. Ad esempio, le miniere di grafite nel sud del Quebec incontrano la resistenza dei cittadini.

“Ma penso che una migliore comprensione delle pratiche ambientali e sociali delle compagnie minerarie del Quebec promuoverà l’accettabilità sociale”, afferma Josée Méthot. I progetti del Quebec fanno la differenza in termini di impatto qui e altrove. »

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