Una “bottiglia assassina” del XIX secolo scoperta sul sito della nuova Maison de Radio-Canada a Montreal

Una “bottiglia assassina” del XIX secolo scoperta sul sito della nuova Maison de Radio-Canada a Montreal
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L’analisi dei reperti riesumati sul sito della nuova Maison de Radio-Canada, a Montreal, ha permesso di identificare un tappo di sughero appartenente a quello che i medici alla fine del XIX secoloe secolo soprannominato il “biberon assassino” a causa di un difetto di progettazione che lo rese un terreno fertile per i batteri.

La scoperta di questo pezzo di ceramica di quattro centimetri di diametro è eccezionale nel contesto archeologico del Quebec. “Non so se sia unico, ma non è comune”, spiega Isabelle Hade, specialista in cultura materiale presso l’azienda Ethnoscop.

All’esterno del tappo si legge ancora il cognome di William Mather, il produttore di biberon Princess prodotti in Inghilterra tra il 1871 e il 1890. Le lettere viola dell’iscrizione formano un arco attorno al foro attraverso il quale passa un tubo di veniva inserita una cinquantina di centimetri, collegata ad un ciuccio di gomma.

Questo biberon rivoluzionario doveva promuovere l’autonomia del bambino e l’emancipazione della donna vittoriana. “Ha liberato un po’ la madre”, spiega Isabelle Hade. Le madri erano orgogliose che i loro bambini si nutrissero da soli, come in pratica oggi. »

Tuttavia, la pulizia del biberon posto nelle culle risultava difficoltosa, cosa che favoriva la proliferazione di batteri. Soprattutto perché di solito veniva lavato su base mensile. Il latte ebbe tutto il tempo per attaccarsi alle pareti del tubo surriscaldato dall’esposizione al sole.

Pubblicità ingannevole

Brevettato nel 1869 dall’industriale francese Édouard Robert, il biberon a tubo permetteva di evitare l’esaurimento infantile, come sottolineato a grandi linee da un manifesto pubblicitario del 1882 raffigurante un bambino molto grasso circondato da medaglie ottenute dal produttore.

“La pubblicità è stata molto forte”, osserva Isabelle Hade. Se vogliamo essere moderni dobbiamo acquistare questi prodotti. Per le mamme questo la diceva lunga: la bottiglia stava vincendo dei premi, quindi si sentivano al sicuro. »

La distribuzione della bottiglia tubolare in Quebec non è chiara. “È difficile avere dati sugli oggetti di consumo”, spiega lo storico Denyse Baillargeon in un’intervista a Il dovere. Se ne trovassimo uno [à Montréal], possiamo pensare che ce ne fossero molti altri. Questa scoperta significa che era relativamente diffuso tra alcune classi della società. »

A volte il latte veniva venduto sfuso nei negozi di alimentari locali. Le donne immergevano un mestolo in un calderone per riempire i loro contenitori, quindi puoi immaginare tutte le possibilità di contaminazione.

È il caso del tappo Princess ritrovato nelle latrine di un insegnante dell’accademia di Sainte-Marie, Michael Riordan, il cui stipendio era un po’ più alto di quello dei suoi vicini del “faubourg à m’lasse”. Questo maestro occupò il sito tra il 1881 e il 1903, al culmine della commercializzazione di questo biberon. È possibile che il tappo ritrovato dagli archeologi sia stato gettato nelle latrine in seguito a campagne di sensibilizzazione portate avanti dagli igienisti francesi alla fine del XIX secolo.e secolo. I contemporanei si resero conto allora dei pericoli dei biberon per sonda, la cui vendita in Francia fu vietata dal 1910.

Non è noto se il tappo rinvenuto nella latrina di casa Riordan contenesse ancora batteri. “Per scoprirlo dovremmo effettuare analisi specializzate che non sono state effettuate”, spiega Isabelle Hade.

Ecatombe

Al di là della “bottiglia assassina”, la cui presenza resta aneddotica in Quebec, è la scarsa qualità del latte che spiega la mortalità infantile esponenziale alla fine del XIX secolo.e secolo, che accoglie un bambino su quattro nelle famiglie franco-canadesi.

Il latte consumato a Montreal veniva contaminato non appena lasciava l’allevamento, trasportato in contenitori non sempre adeguatamente puliti. I container trascorrevano poi lunghi periodi al sole sui marciapiedi delle stazioni ferroviarie. “A volte vendevamo il latte sfuso nei negozi di alimentari locali”, ricorda Denyse Baillargeon. Le donne immergevano un mestolo in un calderone per riempire i loro contenitori, quindi puoi immaginare tutte le possibilità di contaminazione. »

Il contenuto della bottiglia era infetto anche dall’acqua che le famiglie povere aggiungevano per allungare il latte. Abbiamo mescolato anche farina, albume e perfino borace acquistato in farmacia. “Abbiamo avuto l’impressione che alcuni ingredienti permettessero di purificare il latte, o almeno di preservarne le qualità più a lungo”, spiega Denyse Baillargeon.

La mortalità infantile ha colpito maggiormente i bambini di madri franco-canadesi che generalmente sono passate all’allattamento artificiale dopo due mesi di allattamento al seno. Questa rapida interruzione sarebbe dovuta soprattutto al pudore religioso e familiare, poiché le giovani donne spesso condividono il tetto con i suoceri dopo il matrimonio. “Non potevamo allattare facilmente”, ricorda lo storico. Dovevi farlo di nascosto, nella tua stanza, e quando eri mamma era complicato lasciare i bambini piccoli da soli nelle altre stanze. »

L’allattamento al seno abbreviato era ragionevole dal punto di vista delle madri franco-canadesi. «Sapevano che era necessario allattare minimamente per “far uscire” bene il bambino. Era la loro espressione, “lasciarlo nella vita”, ma dopo due mesi ci siamo detti che bastava”, spiega M.Me Baillalargeon.

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