La formica, il primo chirurgo non umano

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Una formica carpentiere della Florida amputa una delle sue compagne, ferita al femore. BART ZIJLSTRA

La pandemia di Covid-19 ha ucciso più di venti milioni di persone in tutto il mondo e sconvolto l’economia globale. Ma per il ricercatore Erik Frank il virus ha avuto una conseguenza inaspettata. Specialista del comportamento sanitario delle formiche, il giovane ricercatore tedesco, allora borsista post-dottorato presso l’Università di Losanna (Svizzera), non poteva più recarsi in Costa d’Avorio per studiare la sua specie preferita, la formica matabele, famosa per le sue incursioni contro le termiti colonie. “Sono stato costretto ad adattarmi e ho cambiato le mie domande per poter lavorare sulle formiche che avevamo a disposizione nel laboratorio di Losanna. » Un cambio di passo con risultati spettacolari. Nella rivista Biologia attuale del 2 luglio, hanno annunciato il biologo dell’Università di Würzburg (Germania) e i suoi colleghi “il primo caso di amputazione medica nel regno animale”.

La formica carpentiere della Florida è quindi la prima ad aver ottenuto questo diploma in chirurgia non umana. Un insetto abbastanza ordinario, a priori. Né molto grande (1,5 centimetri) né molto colorato (marrone), generalista nella dieta e non particolarmente aggressivo. Questa, però, ha una particolarità: l’assenza di una ghiandola metapleurica, l’organo che, nella maggior parte delle specie di formiche, permette la produzione di composti antimicrobici. “Allora come cura le ferite?” »

Per rispondere a questa nuova domanda, Erik Frank ha chiesto al suo studente Dany Buffat di osservare il comportamento di queste formiche nei confronti delle loro controparti ferite, “senza particolari aspettative”giura. “Quando mi ha detto che gli avevano amputato le gambe danneggiate, all’inizio non gli ho credutoammette. Mi ha mostrato i video. Era indiscutibile! E il modo in cui gli amputati sembravano collaborare era davvero impressionante. »

Nuove domande

I ricercatori volevano innanzitutto sapere se la posizione della ferita fosse importante. Così ferirono le formiche stesse, alcune al femore, altre alla tibia, e le restituirono alla loro colonia. In entrambi i casi, i conspecifici hanno iniziato pulendo la ferita con la saliva. Ma poi hanno amputato il 76% dei primi nel giro di tre ore, segando faticosamente l’articolazione del trocantere alla base della gamba. Niente del genere per i secondi, solo pulizia rafforzata.

Perché una tale differenza? Gli scienziati hanno confrontato le formiche ferite sottoposte a un agente infettivo, a seconda che fossero state amputate o meno. Quando la ferita fu localizzata sul femore, il 60% delle formiche non trattate morì. Quelle amputate dai ricercatori o dalle loro compagne formiche, invece, sono sopravvissute più del 90%, così come il gruppo di controllo delle formiche ferite ma non infette. Niente di simile per le ferite alla tibia: questa volta a morire in massa sono stati gli individui isolati dopo il contagio o amputati dopo un’ora. Al contrario, le formiche infettate e curate nella colonia (senza amputazione, quindi) sono sostanzialmente sopravvissute, come le formiche non infette.

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