Conosci la “Savanna del Silicio”? Gli israeliani lo hanno scoperto fin dalla sua creazione.

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Samir Abdelkrim (al centro) durante la sua visita all'incubatore di start-up MEST in Ghana

Il minibus è ammaccato ovunque, come se avesse accidentalmente incrociato la traiettoria di un rinoceronte, e il suo motore tossisce: benvenuto in Africa. Eppure è proprio questo improbabile veicolo, resuscitato mille volte da mani esperte, che mi porta dall’aeroporto di Nairobi al cuore della “Silicon Savannah”, crogiolo dell’innovazione digitale in Kenya, dove ogni giorno start-up trovano, attraverso il mobile applicazioni, soluzioni a tutti i tipi di problemi: governance politica, insicurezza, sanità, sistema bancario, agricoltura, trasporti, istruzione.

È la fine di novembre del 2014. Sono passati sette mesi dal progetto #TECHAfrica Viaggio nell’Africa dell’innovazione per incontrare e promuovere questi giovani africani che infrangono i codici e corrono rischi per diventare imprenditori. Cambiare le loro vite e migliorare quella della loro comunità attraverso la tecnologia digitale è il credo di questi nuovi eroi.

In Senegal, la mia prima tappa, ho scoperto un ecosistema vivace, catalizzato dall’imprenditorialità tecnologica guidata da spazi di incubazione, come CTIC Dakar, o spazi di coworking, come Jokkolabs.

In Ghana ho trascorso intere giornate nell’incubatore MEST, dove giovani sviluppatori producono applicazioni come Saya, un servizio di messaggistica istantanea acquistato da un gruppo indiano con sede negli Stati Uniti, o KudoBuzz, una tecnologia che aiuta i siti a sviluppare il proprio pubblico e che hanno aderito il fondo californiano 500 startups.

In Benin ho scoperto TEKXL, un acceleratore che forma una trentina di giovani sviluppatori informatici al coding. Il suo cofondatore, Ulrich Sossou, sui vent’anni, ha raccontato il viaggio dalla sua prima start-up che ha dovuto creare in un internet café a Porto-Novo, per mancanza di risorse.

Anche il Mali, nonostante una situazione di sicurezza incerta, accoglierà il suo primo incubatore e la sua prima scuola di programmazione informatica nel 2016 a Bamako. Tutto ciò è sorprendente e incoraggiante, ma un viaggio nella “tech” africana passa necessariamente da Nairobi, città pionieristica, origine di innovazioni che hanno permeato l’intero continente.

Africa “fai da te”

Stiamo ancora guidando. In Europa questo minibus sarebbe finito in discarica già da molto tempo. Ma nel continente della resilienza e dell’intraprendenza, nulla è perduto. Quando le potenze industriali occidentali e asiatiche si sbarazzano dei loro rifiuti elettronici attraverso circuiti oscuri, battaglioni di fai-da-te africani passano all’offensiva. Trasformano queste montagne di rifiuti in oro digitale e costruiscono ecosistemi basati sul riciclo intorno a queste discariche che a volte seppelliscono interi quartieri come Agbogbloshie, in Ghana.

I computer riprendono vita nelle lattine e vengono utilizzati per formare gli scolari all’informatica. In Togo, si tratta di una stampante 3D costruita da zero con scarti di computer, in un “FabLab” di Lomé dove ho trascorso diverse settimane, affascinato dallo schizzo, in modo frugale, di una prossima rivoluzione industriale. L’Africa è infatti il ​​continente del “fai da te” e di slogan simili “Se vuoi fare la differenza, alzati e fallo da solo”, “Per e con la comunità”, “Diventa imprenditore della tua vita, per hackerare il sistema”.

Un piccolo pezzo di California in Africa

Il minibus arriva finalmente al Bishop Magua Centre, su Ngong Road. È lì, al quarto piano di un moderno edificio, che fiorisce uno spazio tecnologico il cui nome è sulla bocca di tutti: iHub, la fossa dei leoni di “Silicon Savannah”. Decine di start up innovative, discussioni appassionate, elettricità nell’aria e pochissime sedie vuote, è un pezzettino di California in terra africana. Quel giorno gli imprenditori condividono i loro consigli con una ventina di studenti, designer e liberi professionisti.

Lì ho trovato Kenneth, il socio keniano di un amico camerunese che vive a Marsiglia. Insieme stanno creando una start-up con un concetto promettente: vendite collettive ispirate al concetto asiatico di tontina ma con un tocco africano. Kenneth viene a lavorare ogni giorno presso iHub, dove tiene corsi di formazione su “Lean start-up”.

Ascoltandolo, mi rendo conto che su iHub le start-up stanno aprendo nuove strade. O nel “interruzione”, per usare un anglicismo. Ma cosa possiamo desiderare? “disgregare” a Nairobi nel 2015? Ho diritto a qualche esempio: eliminare milioni di lampade a kerosene, inquinanti e pericolose, a favore dell’energia solare pagata a ore via SMS con l’applicazione M-Kopa.

Oppure consegnare pacchi in moto guidati dal GPS in strade non indicate sulle mappe e fatiscenti dalla stagione delle piogge, un progetto della start-up Sendy. O addirittura offrire indirizzi postali a milioni di keniani che non hanno mai avuto un indirizzo, con la giovane azienda OkHi. Problemi di questo tipo ostacolano da decenni lo sviluppo dell’Africa. Per superarlo, ci vuole l’appetito di un leone.

Di tutti gli spazi tecnologici africani, iHub è quello con la storia più simbolica. Alla fine del 2007, il paese si è fratturato dopo le elezioni presidenziali. Un rapporto del febbraio 2008 riportava 1.500 morti e 300.000 sfollati. Per arginare l’aumento della violenza, un pugno di sviluppatori e attivisti keniani stanno reagendo creando Ushaidi, una piattaforma fonte aperta dove gli incidenti sono elencati e segnalati in tempo reale.

La comunità internazionale viene coinvolta e si evita il massacro a porte chiuse. Ushaidi (“testimoniare”, in swahili) ispirerà centinaia di esperienze simili in tutto il mondo e i suoi fondatori creeranno iHub, che oggi riunisce diverse migliaia di geek.

Ma è stato nel 2007 che il Kenya irruppe per la prima volta sulla scena dell’innovazione con la nascita del servizio di pagamento mobile M-Pesa. Pesa, in swahili, significa “denaro”. Portarli con te quando cammini nella periferia di Nairobi può costarti la vita. M-Pesa, con i suoi milioni di utenti, ha permesso di “hackerare” il problema: si tratta di messaggi SMS che, in tutta sicurezza, trasferiranno denaro in pochi millisecondi, a un commerciante, alla tua famiglia.

In effetti, il concetto è stato sviluppato per la prima volta negli uffici Vodafone nel Regno Unito. Tuttavia, la transizione verso un’economia senza contanti, la graduale cancellazione della discriminazione bancaria, la normalizzazione dell’economia informale, tutto questo è in corso in Africa e si è diffuso anche oltre il continente, in Afghanistan, in India e fino all’Europa orientale .

Intervisto Kenneth e il suo amico Sam Wakoba, che gestisce una nota rivista techno in Kenya. Quante start-up tecnologiche sono state fondate in Kenya? Esitano. «Almeno 500, probabilmente molti di più… Difficile dirlo perché molti imprenditori rinunciano strada facendo, per mancanza di finanziamenti. »

L’assenza di denaro per correre rischi emerge in tutte le mie discussioni con le start-up del continente. Africa anglofona o francofona, stesso problema. I primi ad essere individuati: gli Stati, squattrinati, mal governati o semplicemente sordi e ciechi quando si tratta di sostenere i propri imprenditori.

In Senegal, la perseveranza ha finito per ripagare con la nascita del primo fondo seed per start-up locali, Teranga Capital, che riunisce partner pubblici e privati. Questo è il sogno di centinaia di imprenditori senegalesi, eternamente rifiutati dalle banche. Infatti, nell’Africa occidentale, nel Maghreb e altrove, stanno per emergere due, forse tre iHub, con i propri ecosistemi e specificità.

Quanto tempo passerà prima che le innovazioni digitali africane, nel loro insieme, abbiano un impatto tangibile sulla creazione di posti di lavoro e sul PIL dei paesi africani? Impossibile dirlo, ma se c’è una cosa che ho imparato durante questi viaggi è che da ora in poi in Africa tutto si muoverà più velocemente di quanto potessimo immaginare.

Samir Abdelkrim è il fondatore del sito StartupBRICS.com e editorialista di Le Monde Afrique

Samir Abdelkrim

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