Il Pentagono ha scelto Aurora Flight Science per sviluppare il suo futuro idrovolante su larga scala

Il Pentagono ha scelto Aurora Flight Science per sviluppare il suo futuro idrovolante su larga scala
Il Pentagono ha scelto Aurora Flight Science per sviluppare il suo futuro idrovolante su larga scala
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Durante la Seconda Guerra Mondiale, al costruttore Hugues Aircraft fu affidata la gestione del programma H4, che consisteva nello sviluppo di un idrovolante da trasporto sovradimensionato per sostituire le navi mercantili del tipo Liberty Ship che, assicurando i collegamenti tra le due sponde dell’Atlantico, venivano regolarmente presi di mira dagli U-Boot tedeschi. Tuttavia, questo progetto è stato un fallimento.

Tuttavia, questa idea era rilevante poiché, ottant’anni dopo, la DARPA, l’agenzia del Pentagono dedicata all’innovazione, se ne ispirò visibilmente per il suo programma “Liberty Lifter”. Si propone quindi di combinare le capacità di un Ekranoplan con quelle di un idrovolante, con l’obiettivo di sviluppare un dispositivo in grado di trasportare un carico utile di 100 tonnellate.

Si tratta di progettare “una classe di veicoli” in grado di superare i “principali limiti operativi delle tradizionali piattaforme di trasporto aereo e marittimo”, ha spiegato la DARPA nell’agosto 2021. Inoltre, le missioni di questo dispositivo dovevano andare oltre il semplice trasporto di merci o truppe, poiché l’agenzia del Pentagono ha menzionato le operazioni anfibie e, più in generale, un ruolo nel concetto dell’EBAO [Expeditonary Advanced Base Operations] e quello delle “operazioni marittime distribuite” [DMO – Distributed Maritime Operations].

Ricordiamo che il principio dell’Ekranoplan si basa su un fenomeno aerodinamico chiamato “effetto suolo”. In breve, più un aereo vola in basso, più la sua portanza aumenta e la sua resistenza diminuisce. Durante la Guerra Fredda, i sovietici costruirono il KM. Soprannominato il “mostro del Caspio”, questo aereo da 550 tonnellate, lungo 100 metri, poteva volare a un’altitudine non superiore a 14 metri e a una velocità di 550 km/h. Dotato di dieci reattori, il suo raggio d’azione era di 3000 km.

Ovviamente, un velivolo con tali capacità può volare al di sotto della copertura radar e quindi operare in ambienti contestati. Inoltre, elimina le navi da trasporto, che sono potenzialmente vulnerabili ai sottomarini nemici e alle mine navali. Ha però due difetti: è poco maneggevole e può essere utilizzato solo con tempo calmo. Da qui l’esigenza della DARPA di rendere il Liberty Lifter un dispositivo con le caratteristiche di un Ekranoplan e quelle di un idrovolante.

Nel febbraio 2023, sono stati selezionati due produttori per questo programma, vale a dire General Atomics e Aurora Flight Sciences. [filiale de Boeing].

Entrambi presentavano progetti radicalmente diversi. Pertanto, la General Atomics ha scommesso su un design a doppia fusoliera [comme celle de l’avion expérimental Messerschmitt Bf 109 Z Zwilling], con propulsione distribuita basata su dodici motori turboalbero. Da parte sua, Aurora Flight Sciences ha adottato un approccio più “classico”, ispirandosi al Boeing Pelican ULTRA, un aereo con un’apertura alare di 152 metri destinato a trasportare un carico di 1.270 tonnellate e il cui sviluppo è stato interrotto a causa di tagli di budget decisi nel 2003.

Alla fine ha prevalso il design “classico”. Infatti, il 9 maggio, il Pentagono ha annunciato che ad Aurora Flight Sciences era appena stato notificato un contratto da 8,3 milioni di dollari per “estendere il lavoro in corso nell’ambito del programma Liberty Lifter”.

Tuttavia, rispetto alla sua presentazione iniziale, il concetto di Aurora Flight Science si è evoluto, “da un T-tail a un pi-tail”, che è “strutturalmente più efficiente per l’installazione di una rampa nella parte posteriore” . Inoltre, i galleggianti sono stati “spostati dai longheroni laterali alle estremità alari” per bilanciare le prestazioni dell ‘”effetto suolo”.

La revisione preliminare del progetto sarà completata nel 2025, con l’obiettivo di far volare un primo prototipo entro la fine del 2027.

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